El futuro puede ser más lluvioso de lo esperado en regiones tropicales

El futuro puede ser más lluvioso de lo esperado en regiones tropicales

La mayoría de modelos climáticos globales pueden estar subestimando la cantidad de lluvia que caerá en las regiones tropicales de la Tierra, mientras nuestro planeta continúa calentándose.

Esto se debe a que estos modelos subestiman las disminuciones en las nubes altas sobre los trópicos observadas en recientes observaciones de la NASA, según la investigación llevada a cabo por el científico Hui Su del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California.

¿Cómo puede menos nubes conducir a más precipitaciones? Globalmente, la lluvia no se relaciona sólo con las nubes que están disponibles para hacer lluvia, sino también con el "presupuesto de energía" de la Tierra - energía entrante del sol en comparación con la energía de salida de calor. Las nubes tropicales de alta altitud atrapan el calor en la atmósfera. Si hay menos de estas nubes en el futuro, la atmósfera tropical se enfriará.

A juzgar por los cambios observados en las nubes en las últimas décadas, parece que la atmósfera crearía menos nubes altas en respuesta al calentamiento superficial. También aumentaría la lluvia tropical, que calentaría el aire para equilibrar el enfriamiento de la alta contracción de nubes.

La lluvia que calienta el aire también suena contraintuitivo: se suele relacionar llover con una refrigeración del aire, no con un calentamiento. A varios kilómetros de la atmósfera, sin embargo, prevalece un proceso diferente. Cuando el agua se evapora en vapor de agua aquí en la superficie de la Tierra y se eleva a la atmósfera, lleva consigo la energía térmica que la hace evaporarse. En la atmósfera superior fría, cuando el vapor de agua se condensa en gotas líquidas o partículas de hielo, libera su calor y calienta la atmósfera.

Esto se debe a que estos modelos subestiman las disminuciones en las nubes altas sobre los trópicos observadas en recientes observaciones de la NASA, según la investigación llevada a cabo por el científico Hui Su del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California.

El nuevo estudio se publica en la revista Nature Communications. Pone el descenso en la alta cobertura de las nubes tropicales en el contexto como un resultado de un cambio planetario en los flujos de aire a gran escala que está ocurriendo a medida que la temperatura de la superficie de la Tierra se calienta. Estos flujos a gran escala se denominan circulación general atmosférica, e incluyen una amplia zona de aire ascendente centrada en el ecuador.

Las observaciones de los últimos 30 a 40 años han demostrado que esta zona se está estrechando a medida que el clima se calienta, causando la disminución en las nubes altas.

Su y sus colegas del JPL y cuatro universidades compararon los datos climáticos de las últimas décadas con 23 simulaciones de modelos climáticos del mismo período. Los modeladores del clima utilizan simulaciones retrospectivas como estas para comprobar hasta qué punto sus modelos numéricos son capaces de reproducir observaciones. Para obtener sus datos, el equipo utilizó observaciones de la radiación térmica saliente del Clouds and the Earth's Radiant Energy System (CERES) y otros instrumentos satelitales, así como observaciones sobre el terreno.

Su equipo encontró que la mayoría de los modelos climáticos subestimaron la tasa de aumento de la precipitación para cada grado de calentamiento superficial que se ha producido en las últimas décadas. Los modelos que más se acercaron a las observaciones coincidentes de las nubes en el clima actual mostraron un mayor aumento de la precipitación para el futuro que los otros modelos, informa la NASA.

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