Demostrado, la mano del hombre y la destrucción de la capa de hielo antártica occidental

Los científicos ya sabían que los vientos que cambian periódicamente en la región han provocado un aumento en las condiciones cálidas del océano alrededor de los glaciares clave en la Antártida Occidental, y que esto les está haciendo perder hielo. Pero no sabían si los cambios en los vientos podrían estar relacionados con el calentamiento global.

El nuevo estudio muestra que los cambios en los vientos han sido influenciados en parte por el calentamiento del clima, junto con las variaciones naturales a corto plazo en el clima. Los hallazgos se publican en la revista Nature Geoscience.

Demostrado, la mano del hombre y la destrucción de la capa de hielo antártica occidental

El monitoreo satelital ha demostrado que grandes áreas de la capa de hielo antártica occidental están perdiendo hielo, y que la pérdida ha aumentado sustancialmente en las últimas décadas. Si la tendencia continúa, el derretimiento podría causar decenas de centímetros de aumento del nivel del mar para el año 2100.

Los científicos saben hace algún tiempo que los vientos variables en la región provocan que el agua relativamente cálida o fría se dirija hacia los glaciares clave en diferentes momentos. Pero no ha quedado claro si estos cambios son causados por variaciones climáticas naturales o si están relacionados con el cambio climático inducido por el hombre.

Los investigadores han relacionado el calentamiento atmosférico con la pérdida de hielo en la Península Antártica, la parte más septentrional del continente. Pero las temperaturas del aire se han mantenido bastante bajas en el resto de la Antártida, incluida la Antártida occidental, lo que hace que los científicos miren al océano como la causa de la pérdida de hielo allí.

El estudio ha presentado evidencia sólida de que el calentamiento global causado por los humanos está relacionado con el derretimiento de la capa de hielo antártica occidental.

Un equipo de científicos del Reino Unido y los Estados Unidos combinó observaciones y simulaciones de modelos climáticos para mostrar cómo los vientos sobre el océano cerca de la Antártida Occidental han cambiado desde la década de 1920 en respuesta al aumento de las concentraciones de gases de efecto invernadero.

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Observaciones anteriores habían demostrado que las temperaturas del océano en esta región cambiaron entre condiciones frías y cálidas a medida que el viento variaba de una década a otra. Los nuevos resultados muestran que el cambio climático causado por el hombre ha provocado un cambio a largo plazo en los vientos, por lo que las condiciones favorables para las condiciones cálidas del océano se han vuelto gradualmente más frecuentes.

"Sabíamos que esta región se vio afectada por los ciclos climáticos naturales que duraron aproximadamente una década, pero estos no explicaron necesariamente la pérdida de hielo", dijo el coautor del estudio Pierre Dutrieux, del Observatorio de la Tierra Lamont-Doherty de la Universidad de Columbia. "Ahora tenemos evidencia de que un cambio de un siglo subyace a estos ciclos y que es causado por actividades humanas".

El autor principal, Paul Holland, del British Antarctic Survey, dijo en un comunicado: "El impacto del cambio climático inducido por el hombre en la capa de hielo antártica no es simple. Esta es la primera evidencia de un vínculo directo entre las actividades humanas y la pérdida de hielo de la Antártida occidental.

Los resultados implican que una combinación de actividad humana y cambios climáticos naturales han causado el aumento del nivel del mar como resultado de la pérdida de hielo en esta región".

El equipo también observó simulaciones de modelos de vientos futuros. Holland dijo que si las altas emisiones de gases de efecto invernadero continúan en el futuro, los vientos simulados probablemente seguirán cambiando y podría haber un aumento adicional en la fusión del hielo.

Sin embargo, si se reducen las emisiones de gases de efecto invernadero, probablemente habrá pocos cambios en los vientos con respecto a las condiciones actuales.

"Esto muestra que reducir las emisiones de gases de efecto invernadero ahora podría reducir la contribución futura al nivel del mar de esta región", dijo.

El coautor Eric Steig, de la Universidad de Washington, dijo que los resultados "resuelven un rompecabezas de larga data. Hemos sabido por algún tiempo que los vientos variables cerca de la capa de hielo antártica occidental han contribuido a la pérdida de hielo, pero no está claro por qué el hielo la hoja está cambiando ahora ".

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