La producción de alimentos está ‘mediatizada’ por el cambio climático

  • Un patrón recientemente hallado en la corriente en chorro que rodea el norte del planeta puede poner en peligro los suministros mundiales de alimentos al verse agravado por el cambio climático.

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La investigación liderada en la Universidad de Columbia muestra que ciertos tipos de ondas en la circulación atmosférica pueden amplificarse y luego bloquearse en su lugar durante períodos prolongados, provocando olas calor concurrentes.

Partes afectadas de América del Norte, Europa y Asia juntas producen una cuarta parte del suministro mundial de alimentos. El estudio aparece esta semana en la revista Nature Climate Change.

La producción de alimentos está ‘mediatizada’ por el cambio climático

"Encontramos un aumento de 20 veces en el riesgo de olas de calor simultáneas en las principales regiones productoras de cultivos cuando estos patrones de viento a escala global están en su lugar", dijo el autor principal Kai Kornhuber, investigador postdoctoral en el Instituto de la Tierra de la Universidad de Columbia.

"Hasta ahora, esta era una vulnerabilidad poco explorada en el sistema alimentario. Durante estos eventos, en realidad, existe una estructura global en la circulación, por lo demás bastante caótica. La campana puede sonar en varias regiones a la vez".

Kornhuber advirtió que las olas de calor seguramente empeorarán en las próximas décadas, a medida que el mundo continúe calentándose. Los meandros que los causan también podrían llegar a ser más pronunciados, aunque esto es menos seguro. Debido a que los productos alimenticios se comercializan cada vez más a escala mundial, cualquiera de estos efectos podría provocar escasez de alimentos incluso en regiones alejadas de las directamente afectadas por las olas de calor.

La corriente en chorro es un río de aire de rápido movimiento que rodea continuamente el hemisferio norte de oeste a este. Generalmente se limita a una banda relativamente estrecha, pero puede serpentear hacia el norte o el sur, debido a una característica que los científicos llaman ondas de Rossby.

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Entre otros efectos, estos bamboleos atmosféricos pueden arrastrar masas de aire frías de las regiones polares, o calientes de las regiones tropicales, hacia las latitudes medias pobladas. Las oscilaciones influyen fuertemente en el clima diario. Cuando se vuelven particularmente grandes, pueden traer olas de calor prolongadas, sequías o inundaciones en verano; o en estaciones más frías, períodos fríos anormales.

Debido a que la circulación atmosférica de la Tierra es tan vasta y complicada, solo en los últimos años los científicos han podido detectar patrones globales en las ondas de Rossby. El nuevo estudio se basa en descubrimientos previos de tales patrones y los vincula con pérdidas medibles en la producción de cultivos.

Combinando grandes cantidades de datos climáticos desde 1979 hasta 2018, Kornhuber y sus colegas se centraron en dos olas de Rossby con longitudes de onda específicas, denominadas onda-5 y onda-7; es decir, oscilaciones norte-sur en la corriente en chorro que producen 5 o 7 picos y canales correspondientes alrededor de la circunferencia del planeta.

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Descubrieron que si bien las ondas de longitudes más bajas o más altas parecen tambalearse al azar, los patrones de onda 5 y onda 7 pueden bloquearse en una cuadrícula de meandros simétricos, a menudo mucho más grandes, centrados sobre regiones predecibles.

Los patrones de la onda 5 tienden a flotar sobre el centro de Norteamérica, el este de Europa y el este de Asia; los patrones de la onda 7 sobre el centro-oeste de América del Norte, Europa occidental y Asia occidental.

En ambos casos, los resultados son los mismos: el aire caliente se eleva desde el sur hacia los picos, produciendo picos anormales de temperatura que pueden durar semanas. Esto a su vez reduce la lluvia, seca los suelos y la vegetación, y mata los cultivos en cada región.

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Los científicos demostraron que en los años en que estas ondas amplificadas ocurrieron durante dos o más semanas de verano, la producción de cereales disminuyó un 4 por ciento cuando se promediaba en todas las regiones afectadas, y hasta un 11 por ciento en una sola región afectada. A menudo se derivó una carestía en los precios de los alimentos.

Las olas golpearon en 1983, 2003, 2006, 2012 y 2018, cuando muchos registros de temperatura cayeron en los Estados Unidos, Canadá, Escandinavia y Siberia. Además de matar cultivos, las olas de calor han matado a miles de personas, especialmente en Europa y Rusia, donde el aire acondicionado es mucho menos común que en América del Norte, dice el estudio.

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