Cambio climático, refugiados por el calentamiento global ‘al alza’

  • Quince años de imágenes de satélite constatan muy poca vegetación que brota del agua de lluvia en países pobres y una tendencia inversa en los ricos, augurando una masa creciente de refugiados climáticos.

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Más del 40 por ciento de los ecosistemas de la Tierra son áridos, una cantidad que se espera que aumente significativamente durante el transcurso del siglo XXI. Algunas de estas áreas, como las de África y Australia, pueden ser sabanas o desiertos, donde las lluvias escasas han sido la norma durante mucho tiempo. Dentro de estos biomas, la vegetación y la vida silvestre se han adaptado para hacer uso de sus escasos recursos hídricos, pero también son extraordinariamente vulnerables al cambio climático.

Utilizando imágenes extensas de satélites que monitorean la Tierra todos los días, los investigadores del Departamento de Geociencias y Gestión de Recursos Naturales de la Universidad de Copenhague han estudiado la evolución de la vegetación en regiones áridas. Su conclusión es inequívoca:

Cambio climático,  refugiados por el calentamiento global ‘al alza’

"Observamos una clara tendencia a que las áreas áridas se desarrollen en una dirección negativa en los países con mayores desafíos económicos. Aquí, es evidente que el crecimiento de la vegetación se ha desacoplado cada vez más de los recursos hídricos disponibles y que simplemente hay menos vegetación en relación con la cantidad de lluvia. Lo contrario es el caso en los países más ricos", explica en un comunicado el profesor Rasmus Fensholt del Departamento de Geociencias y Gestión de Recursos Naturales.

Los investigadores analizaron 15 años de imágenes satelitales de vegetación y lluvia, de 2000 a 2015. Para comparar la evolución de la vegetación en las regiones áridas del mundo, los investigadores eliminaron los totales de precipitación de la ecuación. En otras palabras, produjeron un cálculo que tiene en cuenta el hecho de que algunas regiones recibieron más lluvia en las últimas décadas, mientras que otras regiones recibieron menos.

Esto proporciona una imagen más precisa de la salud de los ecosistemas, ya que las influencias humanas se vuelven más fáciles de identificar: en otras palabras, si el uso de los recursos es equilibrado o si los recursos de un ecosistema han sido sobreexplotados, con consecuencias potencialmente fatales, ya que los sistemas desequilibrados pueden ser irreparables.

"Aquí, nuestros resultados demuestran que en las regiones áridas, particularmente en las de África y Asia, crece menos vegetación por la cantidad de agua de lluvia que cae, mientras que crece más vegetación en las áreas áridas de Sudamérica y Australia", dice la autora principal Christin Abel, una postdoctorado en el Departamento de Geociencias y Gestión de Recursos Naturales.

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Según los investigadores, puede haber varias explicaciones de por qué el cambio climático y el aumento de las temperaturas globales están afectando la vegetación en las regiones áridas de los países más pobres del mundo. Entre los más obvios se encuentra el rápido crecimiento de la población, en África, por ejemplo, donde existe una necesidad creciente de explotar tierras que de otro modo no serían aptas para la agricultura. Hacerlo produce rendimientos más bajos y coloca cantidades cada vez mayores de ganado en muy poca hierba en ecosistemas ya frágiles.

Por el contrario, la vegetación de las zonas áridas de los países más ricos del mundo parece estar afrontando mejor el cambio climático. Esto probablemente se deba a la intensificación y expansión de las granjas más grandes, donde más recursos económicos permiten, entre otras cosas, el riego y la fertilización. Como resultado del cambio climático, las tendencias futuras para las áreas más pobres del planeta solo parecen estar empeorando.

Los pronósticos apuntan a una expansión de las áreas áridas de hoy, donde constituirán una parte cada vez mayor de nuestros ecosistemas globales. Esto puede resultar en que más y más personas se queden sin alimentos y tengan que migrar. "Una consecuencia de la declinación de la vegetación en las regiones áridas más pobres del mundo puede ser un aumento de refugiados climáticos de varios países africanos. Según lo que hemos visto en este estudio, no hay indicios de que el problema disminuirá en el futuro", agregó Rasmus Fensholt.

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Durante varios años, las imágenes de satélite han permitido a los investigadores observar que, en general, parece que las regiones áridas del mundo se han vuelto más verdes. Sin embargo, cuando los investigadores observan la cantidad de vegetación que obtienen las áreas áridas de los países en desarrollo en relación con las cantidades de lluvia, el panorama se ve diferente.

"Nos ha complacido ver que, durante varios años, la vegetación ha tenido una tendencia ascendente en las regiones áridas. Pero si excavamos solo un poquito más profundo y observamos con qué éxito la precipitación se ha traducido en vegetación, entonces el cambio climático parece estar afectando de manera desigual, lo cual es preocupante", dice Rasmus Fensholt.

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