Primera base de datos de contaminación global por ozono en superficie

Una nueva evaluación del ozono troposférico revela que persisten más de una docena de días al año en los que los niveles de este irritante pulmonar exceden los estándares de salud.

Así concluye una nueva evaluación de salud basada en el Informe de Evaluación del Ozono Troposférico (TOAR, por sus siglas en inglés), un esfuerzo del Proyecto Internacional de Química Atmosférica Global para crear la base de datos de observaciones de ozono de superficie más completa del mundo de todas las estaciones de monitorización de ozono disponibles en todo el mundo. El documento se publica este lunes en la revista 'Elementa: Science of the Anthropocene'.

Los científicos internacionales que recopilaron y analizaron la base de datos mundial sobre la contaminación del ozono esperan dar a los investigadores y administradores de salud pública una mejor idea de las tendencias y los patrones de exposición para la salud humana en todo el mundo.

"TOAR no es solo un informe --afirma Owen Cooper, científico de CIRES que trabaja en NOAA que preside el Comité Directivo de TOAR y ha estado trabajando para desarrollar la evaluación desde 2014--. Creamos la mayor base de datos de ozono de superficie a partir de observaciones por hora en más de 4.800 sitios de monitorización en todo el mundo, y estamos poniendo estos datos a disposición de cualquiera que quiera investigar el impacto del ozono en la salud humana, la vegetación y el clima".

El ozono troposférico o subterráneo es un contaminante de gases de efecto invernadero y aire que, en niveles elevados, es perjudicial para la salud humana y la productividad de cultivos y ecosistemas. El ozono a nivel del suelo es un contaminante secundario, lo que significa que no se emite directamente, sino que se forma cuando la luz solar desencadena reacciones entre las emisiones químicas naturales y las causadas por el hombre, conocidas como gases precursores del ozono.

Los científicos internacionales que recopilaron y analizaron la base de datos mundial sobre la contaminación del ozono esperan dar a los investigadores y administradores de salud pública una mejor idea de las tendencias y los patrones de exposición para la salud humana en todo el mundo.

Las emisiones de los vehículos, las centrales eléctricas, las operaciones industriales y otras actividades humanas son una causa principal del ozono de superficie, que es uno de los seis principales contaminantes regulados en Estados Unidos por la Ley de Aire Limpio. Los científicos han detectado que los gases precursores que forman el ozono han disminuido en América del Norte y Europa desde la década de 1990, pero los niveles han aumentado en Asia.

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Sin embargo, los conjuntos de datos de ozono limitados y dispersos dejaron a los científicos incapaces de responder preguntas básicas sobre la distribución y las tendencias de la contaminación del ozono en muchas partes del mundo: ¿en qué regiones del mundo se enfrentan las personas a la mayor exposición al ozono? ¿En qué medida está aumentando el ozono en los países en desarrollo? ¿Las regulaciones de calidad del aire han reducido los niveles de ozono en las naciones desarrolladas?

DESCENSO EN LOS NIVELES DE OZONO EN AMÉRICA DEL NORTE Y EUROPA

Para abordar estas y otras preguntas, el equipo de investigación de TOAR ha producido una evaluación científica a escala mundial del ozono troposférico, basada en todas las observaciones superficiales disponibles y la literatura revisada por pares. Entre los hallazgos, cabe destacar que los niveles de ozono en gran parte de América del Norte y Europa disminuyeron significativamente entre 2000 y 2014.

Pero incluso, durante 2010-2014 personas en partes de California, Arizona, Colorado, Texas, Medio Oeste y el Atlántico Medio aún experimentaron más de 15 días al año en que los niveles de ozono excedieron el estándar de calidad del aire basado en la salud de Estados Unidos de 70 partes por mil millones (ppb) promediado durante ocho horas. Las personas que viven en partes del sur de Europa, Corea del Sur y el sur de Japón y China también experimentaron más de 15 días al año de niveles de ozono superiores a 70 ppb.

En algunas partes de Asia, África y América del Sur, los científicos identificaron brechas de datos que les impidieron caracterizar los patrones de exposición a la contaminación del ozono. Sin embargo, en general, los sitios del Hemisferio Surtienden a presentar niveles más bajos de contaminación por ozono y menos días por encima de 70 ppb.

"A pesar de algunas reducciones en las emisiones de contaminantes atmosféricos en Europa y América del Norte, los impactos del ozono en la salud humana siguen siendo motivo de preocupación en todo el mundo y están aumentando en partes de Asia oriental, con el potencial de tener efectos graves para la salud de sus poblaciones", dice Zo Fleming, investigador del Centro Nacional de Ciencias Atmosféricas en el Departamento de Química de la Universidad de Leicester.

Fleming y Ruth Doherty de la Universidad de Edimburgo fueron coautores principales del estudio, con investigadores de 12 instituciones internacionales. Los estudios futuros de TOAR proporcionarán una evaluación global de los niveles de ozono experimentados por la vegetación, los niveles de ozono observados que afectan el clima y un análisis histórico que explora cómo los niveles de ozono han cambiado en todo el mundo desde principios del siglo XX.

La base de datos TOAR de mediciones de ozono de superficie ahora está a disposición del público y pueden emplearla científicos y formuladores de políticas de todo el mundo para cuantificar los impactos del ozono en la salud humana y la vegetación. TOAR es una iniciativa del Proyecto International Global de Química Atmosférica, con el apoyo de NOAA, Forschungszentrum Jülich y la Organización Meteorológica Mundial.

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