Descubierto en Brasil el hongo fósil más antiguo del mundo

Científicos han encontrado un fósil mineralizado conservado en piedra caliza en el noreste de Brasil, que corresponde al hongo fósil más antiguo del mundo. Los resultados se publican en PLOS ONE.

Hace aproximadamente 115 millones de años, cuando el antiguo supercontinente Gondwana se estaba rompiendo, un hongo cayó en un río y comenzó un viaje inverosímil. El hongo de alguna manera hizo su camino en una laguna altamente salina, se hundió a través de las capas estratificadas de agua salada y se cubrió de capas sobre capas de sedimentos finos. Con el tiempo -mucho--, el hongo se mineralizó, sus tejidos se reemplazaron por pirita, que más tarde se transformó en el mineral goethita, detallan los investigadores.

"La mayoría de los hongos crecen y desaparecen dentro de unos días", dice en un comunicado el paleontólogo Sam Heads, de 'Illinois Natural History Survey' (INHS), quien descubrió el hongo al digitalizar una colección de fósiles de la Formación Crato de Brasil. "Cuando se piensa en ello, las posibilidades de que esta cosa esté aquí --los obstáculos que tuvo que superar para llegar desde donde crecía hacia la laguna, ser mineralizado y preservado durante 115 millones de años-- tienen que ser minúsculas", dice.

Antes de este descubrimiento, los hongos fósiles más antiguos encontrados se habían conservado en ámbar, detalla el micólogo de la INHS, Andrew Miller, coautor del nuevo informe. Los siguientes fósiles de hongos más antiguos, que se encontraron en ámbar en el sudeste asiático, datan de hace unos 99 millones de años, añade.

"Fueron envueltos por una resina de árbol pegajoso y conservados como la resina fosilizada, formando ámbar -apunta Heads--. Éste es un escenario mucho más probable para la preservación de un hongo, ya que la resina que cae de un árbol directamente sobre el suelo del bosque podría fácilmente conservar ejemplares, lo que ciertamente ha sido el caso, dado el registro de fósiles de hongos hasta la fecha".

Antes de este descubrimiento, los hongos fósiles más antiguos encontrados se habían conservado en ámbar, detalla el micólogo de la INHS, Andrew Miller, coautor del nuevo informe. Los siguientes fósiles de hongos más antiguos, que se encontraron en ámbar en el sudeste asiático, datan de hace unos 99 millones de años, añade.

El hongo era de unos cinco centímetros (dos pulgadas) de alto. La microscopía electrónica reveló que tenía branquias debajo de su tapa, en vez de poros o dientes, estructuras que liberan esporas y que pueden ayudar a identificar especies. "Los hongos evolucionaron antes que las plantas terrestres y son responsables de la transición de las plantas de un medio acuático a un medio terrestre", describe Miller.

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"Las asociaciones se formaron entre las hifas de los hongos y las raíces de las plantas. Los hongos transportaron agua y nutrientes a las plantas, lo que permitió a las plantas de tierra adaptarse a un suelo seco, pobre en nutrientes y las plantas alimentaron con azúcares a los hongos a través de la fotosíntesis. Esta asociación todavía existe hoy", apunta. Los investigadores han colocado el hongo en el orden de 'Agaricales' y lo han llamado 'Gondwanagaricites magnificus'.

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