La ciencia de los hongos

  • El consumo histórico de los hongos no ha bastado para develar todas las especies que existen en el mundo, sus funciones, efectos, beneficios, peligros y posibilidades.

Este es uno de los cantos chamánicos traducidos al español de la famosa curandera oaxaqueña de la etnia mazateca: María Sabina, conocida mundialmente por su divulgación del uso chamánico de los hongos psilocibios, a los que ella llamaba “niños santos”. Los efectos que producen algunos hongos eran utilizados por ella para llevar a cabo rituales que pusieron a México en el foco de la atención internacional, seguido del reportaje de Robert Gordon Wasson.

El consumo histórico de los hongos no ha bastado para develar todas las especies que existen en el mundo, sus funciones, efectos, beneficios, peligros y posibilidades. Se trata del organismo más diverso y ¿qué tanto los conocemos?

La ciencia de los hongos

“Tan solo en México se estima que existen más de 200 mil especies de hongos, muchas de ellas no se conocen aún. Tenemos datos que indican que en México conocemos menos de cinco por ciento de la diversidad de hongos”, señala Víctor Manuel Gómez Reyes, investigador en taxonomía, ecología y etnomicología de la Facultad de Biología de la Universidad Michoacana de San Nicolás de Hidalgo, y candidato al Sistema Nacional de Investigadores (SNI).

En la XXXIII exposición de hongos del Museo de Historia Natural “Manuel Martínez Solórzano”, se explica a los visitantes que los hongos son un grupo de organismos diversos, que pueden ser unicelulares o pluricelulares, que se caracterizan por no tener clorofila, es decir, que no realizan el proceso de fotosíntesis, sino que se nutren por absorción y se reproducen por esporas.

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“Lo que comúnmente se llama hongo es el cuerpo fructífero —esporoma— que produce las esporas para reproducirse, pero en realidad, el hongo se encuentra dentro del sustrato y se le llama —micelio—, que está formado por células filamentosas largas llamadas hifas”, señala Gómez Reyes.

Eso es para la ciencia, pero los hongos también están cargados de un complejo simbólico que los mueve en el plano de lo mágico. Así es como lo aborda el escritor Richard Evans Schultes en su libro Las plantas de los dioses, y que se ha plasmado en algunas esculturas prehispánicas como es Xochipilli. “Pero su potencialidad alucinógena no es ningún mito, es real, se debe a la sustancia conocida como psilocibina que produce una agudeza en los sentidos, ver o escuchar cosas que no están ahí”, alude el doctor.

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Aunque existen registros del uso psicotrópico y ceremonial de pueblos originarios de algunos hongos como Amanita muscaria, menciona que sus efectos secundarios son muy fuertes. Pero en Mesoamérica se encontraron algunos sustitutos, especies del género Psilocybe, que María Sabina dio a conocer a los investigadores.

Usos y funciones de los hongos

Junto con un grupo de niños, se explica en la exposición que dentro del ecosistema los hongos tienen la función de degradar la materia orgánica del planeta para reintegrar algunos elementos químicos a los ecosistemas. “Lo hacen liberando enzimas digestivas sobre la materia orgánica para descomponer las moléculas grandes de la materia en otras más pequeñas”, afirma el doctor.

Explica que las funciones de los hongos en los ecosistemas son importantes, entre las que destaca:

  • Saprofitos: son aquellos que se encargan de degradar la materia orgánica muerta.
  • Parásitos: se alimentan de la materia orgánica viva.
  • Depredadores: se alimentan de nematodos.
  • Simbiontes: son aquellos que generan una relación de mutuo beneficio entre el hongo y la planta. A este tipo de simbiosis se conoce como micorriza.

Diversidad y riesgo

“Existe una controversia, las nuevas herramientas de la biología molecular, como la metagenómica, han hecho ver que se subestima la diversidad del reino. Actualmente ocupa el segundo lugar de entre los organismos más diversos del mundo, contando con entre 1.5 y 2.5 millones de especies. Sin embargo, en los últimos años se han estado reconociendo muchas especies nuevas, y se estima que podrían existir 10 millones, lo que colocaría el reino como el más diverso en el mundo”, explica el especialista.

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Esa controversia se replica a nivel mundial, en los países y también en las regiones, el porcentaje de especies registradas no llega ni a 10 por ciento de las que se estima que existen. En el caso de Michoacán, el doctor señala que existen 696 especies conocidas y otras 400 de líquenes. “Se hace una estimación en relación entre la diversidad de hongos y la riqueza de plantas con flores. Por cada especie de plantas con flores deben existir aproximadamente seis de hongos. En Michoacán, hay cuatro mil 500 especies de plantas con flores, por lo que podría haber 27 mil de hongos”.

Los esfuerzos del grupo de investigadores de la Facultad de Biología que estudian los macromicetos, en los últimos años se ha enfocado en el estudio taxonómico de los hongos con hipogeos, un grupo poco estudiado en el país con cerca de 100 especies, lo que se ha traducido en hacer las visitas periódicas para los muestreos. El doctor menciona que han publicado 15 especies que se han descrito por primera vez cuando antes solo había cinco; además de tener otras 40 en estudio.

“La diversidad del reino se debe a la facilidad que tiene para dispersarse por su sistema de reproducción a través de esporas, que se vuelan con el viento o son dispersadas por animales a través del excremento de sus depredadores”. Por medio de la metagenómica, que es una tecnología que permite conocer las especies fúngicas presentes en un ecosistema por medio de muestras de suelo, se ha demostrado que la riqueza de especies es mayor a lo que se suponía.

Sin embargo, muchas de ellas no logran fructificar porque no existen condiciones medioambientales adecuadas, además que el cambio de uso de suelo pone a las diferentes especies, y muchas de estas sin describir para la ciencia, en riesgo y a algunas en peligro de extinción. La Secretaría de Medio Ambiente y Recursos Naturales (Semarnat), a través de la NOM-059 de 2010, ha expresado que de las 696 especies de hongos registradas en el estado, 15 están bajo amenaza de extinción y tres bajo un esquema de protección especial.

“Antes de que se realizaran estudios ecológicos, se daban cuenta que poblaciones de hongos que son apreciadas por las personas por su valor económico y alimenticio, estaban disminuyendo por la industrialización, gases que llegan a los bosques y se van a los sedimentos, la sobreexplotación que no permite la liberación de esporas para reproducir”. Señala que otra causa es la desaparición de otros organismos que acompañan el desarrollo de los hongos, siendo esencial para su existencia, como los árboles que son el ecosistema en que se encuentran.

“Ese es el caso de la especie hongo de yarín (Neolentinus lepideus) que crece cerca del pino y como está desapareciendo, también se está afectando la población del hongo”. El doctor afirma que a pesar de la nobleza del hongo por sus funciones esenciales para los ecosistemas, así como su distribución de remarcable facilidad y resistencia, se encuentra en riesgo al igual que la vegetación y la fauna.

“Su mayor depredador es el ser humano a través del cambio de uso de suelo, también es la causa de su declive”.

Para más información: Conacyt prensa

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