Los humanos ya domesticaron árboles amazónicos en época precolonial

Las poblaciones precoloniales dejaron huellas importantes en la Amazonía, contribuyendo a cambiar la estructura y los recursos forestales a través del tiempo. En un nuevo artículo publicado en 'PLOS ONE', un equipo internacional de científicos informa sobre el uso combinado de la dendrocronología y el estudio histórico para investigar los efectos de los cambios sociales y demográficos en las perturbaciones de los bosques y la dinámica de crecimiento en una especie de árbol neotropical, el árbol de la nuez.

El estudio, dirigido por científicos del Instituto Nacional para la Investigación Amazónica, junto con colegas del Instituto Max Planck para la Ciencia de la Historia Humana, en Alemania, muestra la influencia de las poblaciones humanas y sus prácticas de manejo en la domesticación de los paisajes de los bosques tropicales.

Los humanos ya domesticaron árboles amazónicos en época precolonial

Los autores usaron un muestreo no destructivo, en el que se extraen pequeñas muestras de la corteza al centro de los árboles, y se comparan los datos de anillos de árboles a partir de los núcleos de 67 árboles. Según los autores, es el primer estudio sobre la influencia humana en el crecimiento de árboles que se remonta a 400 años, hasta los tiempos precoloniales en esa región de Brasil.

Hasta hace poco, a menudo se había argumentado que los bosques en la cuenca del Amazonas eran "prístinos" o un sitio de ocupación humana en pequeña escala y uso antes de la llegada de los exploradores europeos en el siglo XVI. Sin embargo, investigaciones recientes arqueobotánicas, arqueológicas, paleoambientales y ecológicas han puesto de relieve una amplia y diversa evidencia de la domesticación de plantas, la dispersión de plantas, la gestión de los bosques y la alteración del paisaje por parte de las sociedades precolombinas.

Sin embargo, la gestión humana de los bosques tropicales ha experimentado una serie de cambios drásticos con el auge de las sociedades industrializadas globales. Muchos árboles de importancia económica dominan los bosques amazónicos modernos, algunos de los cuales han sufrido procesos de domesticación. Por lo tanto, entender los cambios en la gestión forestal presenciados por los bosques amazónicos a lo largo de los últimos siglos tiene implicaciones significativas para la interacción humana en curso con estos ecosistemas amenazados.

El estudio, dirigido por científicos del Instituto Nacional para la Investigación Amazónica, junto con colegas del Instituto Max Planck para la Ciencia de la Historia Humana.

"Los resultados de este estudio demuestran que el crecimiento del árbol de nuez de Brasil refleja la intensidad y la gestión de la ocupación humana. Este es un paso más para comprender las interacciones cruciales que llevaron a la selva amazónica a ser el paisaje dinámico y humanizado que es hoy", dice el autor principal del estudio, Victor Caetano Andrade, del Instituto Max Planck para la Ciencia de la Historia Humana.

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Una historia grabada en anillos

Recientemente, han surgido los estudios dendroecológicos como una vía prometedora para la investigación de cambios en el medio ambiente en los bosques tropicales. Estos estudios evalúan los anillos formados anualmente en algunas especies de árboles para obtener información sobre su edad y crecimiento anual, como es el caso del árbol de nuez. Los patrones de establecimiento y los cambios abruptos en el crecimiento de los árboles, que son visibles en los anillos de un árbol, proporcionan información sobre las condiciones ambientales locales pasadas.

En el estudio actual, los científicos trabajaron en un área de la Amazonia Central cerca de Manaus con una alta densidad de árboles de nuez, conocida localmente como 'castanhais'. A través de un muestreo no destructivo, en el que se extraen pequeñas muestras de la corteza al centro de los árboles, compararon los datos de anillos de árboles de los núcleos de 67 árboles con la información histórica disponible sobre los cambios demográficos políticos, económicos y humanos en la región en los últimos 400 años.

Indígenas y coloniales: un cambio en la forma de convivir con el bosque

Basándose en su interpretación de los anillos de los árboles, los investigadores pudieron construir una imagen de las historias de vida de estos árboles de nueces y cómo se correlacionan con la gestión de bosques humanos antes y después de la colonia. El manejo de los árboles en el bosque amazónico a menudo involucra prácticas que incluyen el despeje del sotobosque, la apertura del dosel del bosque, el corte de plantas de enredaderas leñosas y la protección activa de los individuos. Los científicos emprendieron el estudio con la esperanza de encontrar evidencia de estas prácticas en los anillos de los árboles.

Los investigadores recopilaron información histórica sobre los indígenas Mura, que habitaron la región antes del establecimiento de la administración colonial portuguesa y presenciaron el declive de su propia población a partir del siglo XVIII, seguida por el surgimiento de una nueva sociedad postcolonial. Durante la transición entre el declive de la población indígena y la expansión de un centro político postcolonial (la ciudad de Manaus), la población humana fue escasa, coincidiendo con un periodo durante el cual no se establecieron nuevos árboles en la región.

Esta brecha en el establecimiento de nuevos árboles indica que hubo una interrupción de las prácticas de gestión indígenas probablemente debido al colapso de la población, como en muchas otras sociedades precolombinas. Un periodo posterior de establecimiento de árboles renovado, también asociado con cambios en las tasas de crecimiento de los árboles existentes, se alinea con un cambio hacia la explotación moderna del bosque a finales del siglo XIX y XX.

Comprender cómo ha cambiado la gestión forestal tras la llegada de colonos europeos y el surgimiento de potencias industriales en el transcurso de los siglos pasados ??tiene implicaciones para el futuro de la silvicultura sostenible y la conservación en la Amazonía. "Nuestros hallazgos arrojan luz sobre cómo las historias de interacciones entre humanos y bosques pueden ser reveladas por los anillos de crecimiento de los árboles en la Amazonía", explica Caetano Andrade.

"El futuro análisis interdisciplinario de estos árboles, incluido el uso de la genética y los isótopos, debe permitir investigaciones más detalladas sobre cómo ha cambiado la gestión humana de los bosques en esta parte del mundo, a través de periodos de actividad humana precolonial, colonial e industrial, con posibles implicaciones para la conservación", concluye.

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