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En la Amazonía se cultivaron plantas en 'islas' hace 10.000 años

  • El descubrimiento de montículos es la evidencia más reciente que muestra el gran impacto que las personas tuvieron en el área. Desde su llegada, hace 10.000 años, transformaron el paisaje cuando comenzaron a cultivar mandioca y calabaza.

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Los primeros habitantes humanos de la Amazonía crearon miles de islas forestales artificiales mientras domesticaban plantas silvestres para cultivar alimentos, según muestra un nuevo estudio de la Universidad de Berna publicado en la revista 'Nature'.

El equipo descubrió que esto llevó a la creación de 4.700 de las islas forestales en lo que ahora es Llanos de Moxos en el norte de Bolivia. Esta área de sabana se inunda de diciembre a marzo y es extremadamente seca de julio a octubre, pero los montículos permanecen por encima del nivel del agua durante la temporada de lluvias permitiendo que los árboles crezcan en ellos.

En la Amazonía se cultivaron plantas en 'islas' hace 10.000 años

Los montículos promovieron la diversidad del paisaje y muestran que las comunidades de pequeña escala comenzaron a dar forma a la Amazonía 8.000 años antes de lo que se pensaba anteriormente.

La investigación confirma que esta parte de la Amazonía es uno de los primeros centros de domesticación de plantas en el mundo. Utilizando cuerpos microscópicos de sílice vegetal, llamados fitolitos, que se encuentran bien conservados en los bosques tropicales, los expertos han documentado la evidencia más temprana encontrada en la Amazonía de la mandioca hace 10.350 años atrás, la calabaza hace 10.250 años y el maíz hace 6.850 años.

Las plantas cultivadas en las islas del bosque fueron elegidas porque eran ricas en carbohidratos y fáciles de cocinar, y probablemente proporcionaban una parte considerable de las calorías consumidas por los primeros habitantes de la región, complementadas con pescado y algo de carne.

El estudio, ha sido realizado por Umberto Lombardo y Heinz Veit de la Universidad de Berna, Jose Iriarte y Lautaro Hilbert de la Universidad de Exeter, Javier Ruiz-Pérez de la Universidad Pompeu Fabra y José Capriles de la Universidad Estatal de Pensilvania.

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El estudio incluyó un análisis regional a gran escala sin precedentes de 61 sitios arqueológicos, identificados por teledetección, ahora parcelas de bosque rodeadas de sabanas. Se recuperaron muestras de 30 islas forestales y se realizaron excavaciones arqueológicas en cuatro de ellas.

El doctor Lombardo explica en un comunicado que "los arqueólogos, geógrafos y biólogos han argumentado durante muchos años que el suroeste de la Amazonía era un centro probable de domesticación temprana de las plantas porque muchos cultivares importantes como la mandioca, la calabaza, el maní y algunas variedades de ají y frijoles están genéticamente muy cerca de plantas silvestres que viven aquí".

"Sin embargo --añade--, hasta este estudio reciente, los científicos no habían buscado ni excavado antiguos sitios arqueológicos en esta región que pudieran documentar la domesticación precolombina de estos cultivos de importancia mundial".

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Por su parte, el profesor Iriarte señala que "la evidencia genética y arqueológica sugiere que hubo al menos cuatro áreas del mundo donde los humanos domesticaron plantas hace unos 11.000 años, dos en el Viejo Mundo y dos en el Nuevo Mundo. Esta investigación nos ayuda a demostrar que el suroeste de la Amazonía es Probablemente el quinto".

"La evidencia que hemos encontrado muestra que los primeros habitantes del área no eran solo cazadores-recolectores tropicales, sino colonizadores que cultivaban plantas --continúa--. Esto abre la puerta para sugerir que ya comieron una dieta mixta cuando llegaron a la región".

Por su parte, Javier Ruiz-Pérez añade que, "a través de un extenso estudio arqueológico que incluyó excavaciones y después de analizar docenas de fechas de radiocarbono y muestras de fitolitos, se demuestra que los pueblos precolombinos se adaptaron y modificaron las sabanas inundadas estacionalmente en el suroeste de la Amazonía mediante la construcción de miles de montículos dónde establecerse y cultivando e incluso domesticando plantas desde el comienzo del Holoceno".

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