El colapso de la capa de hielo europea produjo un caos fluvial

La capa de hielo de Eurasia era una enorme masa que redujo el nivel del mar 20 metros y cubría la mayor parte del norte de Europa hace unos 23.000 años. Su deshielo final produjo un caos fluvial.

Su extensión era tal que uno podría haber esquiado 4.500 kilómetros continuamente a través de ella, desde las islas distantes del sudoeste en Gran Bretaña a la tierra de Franz Josef en el ártico siberiano. Baste decir que su existencia tuvo un impacto masivo y extremadamente hostil en Europa en ese momento.

A medida que se derritió y se derrumbó, provocó graves inundaciones en todo el continente, condujo a un dramático aumento del nivel del mar y desvió los mega ríos que hacían estragos en el continente. Un nuevo modelo, que investiga el retroceso de esta capa de hielo y sus muchos impactos, acaba de ser publicado en Quaternary Science Reviews.

"Nuestros modelos de experimentos demuestran que hace 15.000 a 13.000 años, la capa de hielo euroasiática perdió 750 kilómetros cúbicos de hielo al año, y durante períodos cortos alcanzó un máximo de 3.000 kilómetros cúbicos por año", dice el primer autor Henry Patton, investigador en el centro de CAGE para el hidrato de gas ártico, ambiente y clima en UiT, universidad ártica de Noruega.

Un kilómetro cúbico de hielo es difícil de imaginar. Hay que pensar en un cubo de 1 kilómetro de largo por cada lado: contendrá mil millones de toneladas de agua. Habría que multiplicar eso por hast 3.000.

Su extensión era tal que uno podría haber esquiado 4.500 kilómetros continuamente a través de ella, desde las islas distantes del sudoeste en Gran Bretaña a la tierra de Franz Josef en el ártico siberiano. Baste decir que su existencia tuvo un impacto masivo y extremadamente hostil en Europa en ese momento.

"Hay un evento en esta historia de desglaciación llamada Pulso de Deshielo 1A. Este fue un período de ascenso del nivel del mar muy rápido que duró unos 400-500 años, cuando las temperaturas mundiales se elevaban muy rápidamente. En este período, estimamos que la capa de hielo euroasiática contribuyó alrededor de 2,5 metros a la subida del nivel mundial del mar", afirma Patton.

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"Para ubicarlo en su contexto", dice el profesor Alun Hubbard, segundo autor del libro y glaciólogo principal, "esto es casi diez veces las actuales tasas de hielo que se pierde hoy en Groenlandia y la Antártida." Lo fascinante es que no todo el retiro de hielo eurasiático fue del deshielo de superficie. Sus sectores septentrional y occidental a través del Mar de Barents, Noruega y Gran Bretaña terminaron directamente en el mar y sufrieron un rápido colapso a través del parto de vastas armadas de icebergs y la reducción del margen de hielo por cálidas corrientes oceánicas".

"Este es un presagio de lo que está empezando a pasar a la capa de hielo de Groenlandia", advierte Hubbard.

La influencia de la capa de hielo de Eurasia se extendió mucho más allá de lo que estaba cubierto directamente por el hielo. Uno de los impactos más dramáticos fue la formación del enorme Fleuve Mancha. Se trataba de una red de mega ríos que drenaba los ríos actuales de Vístula, Elba, Rin y Támesis, y el agua de deshielo de la capa de hielo misma, a través del estuario del Sena y hacia el Atlántico Norte.

"Algunos especulan que en algunos momentos de la desglaciación europea este sistema fluvial tuvo una descarga dos veces superior a la del Amazonas hoy en día, y sobre la base de nuestra última reconstrucción de este sistema, hemos calculado que su área de captación era similar a la del Mississippi. Ciertamente el sistema fluvial más grande que jamás haya drenado el continente eurasiático ", dice Patton.

El vasto alcance de esta cuenca significó que este mega-río tenía la capacidad de aportar enormes volúmenes de agua dulce fría directamente al Atlántico Norte, lo suficiente como para haber modificado severamente la Corriente del Golfo, un influyente climático importante.

Además, el aumento del nivel del mar y las cantidades colosales de agua de deshielo descargada de la capa de hielo que se derrumbó significaron que las áreas que antes eran tierra finalmente se convirtieron en fondos marinos.

"Gran Bretaña y Irlanda, que se habían unido a Europa a lo largo de la última era glacial, finalmente se separaron con la inundación del Canal de la Mancha hace unos 10.000 años, era el Brexit original, por así decirlo", dice Alun Hubbard.

La reconstrucción del hielo en este estudio proporciona una imagen fascinante de una Europa cambiante durante la época en que los humanos prehistóricos llegaron a poblar el continente. Los retos medioambientales que enfrentaron deben haber sido espectaculares.

"Una cosa que mostramos bastante bien en este estudio es que nuestra simulación es relevante para una variedad de diferentes disciplinas de investigación, no sólo la glaciología, puede ser útil para los arqueólogos que miran las rutas de migración humana y están interesados en ver cómo el medio ambiente europeo se ha desarrollado en los últimos 20 000 años", dice Patton.

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