Vientos cálidos pueden colapsar la plataforma de hielo Larsen C

La Península Antártica es la parte más al norte del continente más frío de la Tierra, lo que la hace particularmente vulnerable a un clima global cambiante. El derretimiento de la superficie de la nieve y el hielo inició la ruptura de la plataforma de hielo Larsen A situada más al norte de la península en 1995, seguida en 2002 de la plataforma de hielo Larsen B al sur, que perdió una sección aproximadamente del tamaño de Rhode Island.

Una nueva investigación dirigida por la Universidad de Maryland (UMD), en Estados Unidos, muestra que la plataforma de hielo Larsen C, la cuarta plataforma de hielo más grande en la Antártida, ubicada al sur de la plataforma Larsen B, experimentó un pico inusual a finales del verano y principios de otoño entre los años 2015 y 2017. El estudio, que abarca 35 años, desde 1982 hasta 2017, cuantifica qué parte de esta fusión adicional puede atribuirse a las corrientes de aire cálidas y secas llamadas 'vientos foehn' que se originan en lo alto de la cordillera central de la península.

Vientos cálidos pueden colapsar la plataforma de hielo Larsen C

El estudio muestra además que el incremento de tres años en la fusión inducida por el enemigo a fines de la temporada de deshielo ha comenzado a reestructurar la capa de nieve en la plataforma de hielo Larsen C. Si este patrón continúa, podría alterar significativamente la densidad y la estabilidad de la plataforma de hielo Larsen C, lo que podría suponer un mayor riesgo de sufrir la misma suerte que las plataformas Larsen A y B.

Los investigadores, que publican sus hallazgos este jueves en 'Geophysical Research Letters', utilizaron dos métodos diferentes para cuantificar los patrones de fusión inducida por el enemigo a partir de resultados de modelos climáticos que corresponden a observaciones de satélites del mundo real y datos de estaciones meteorológicas.

"Tres años no marcan tendencia. Pero definitivamente es inusual que veamos un aumento en los vientos foehn y una fusión asociada a finales del verano y principios de otoño", dice Rajashree Tri Datta, asistente del personal docente del Centro Interdisciplinario de Ciencias del Sistema Terrestre de la UMD y autor líder del artículo de investigación. "Es inusual que estemos viendo un incremento en el derretimiento inducido por foehn en años consecutivos, especialmente al final de la temporada de deshielo, cuando los vientos son más fuertes pero las temperaturas generalmente se están enfriando. Esto es cuando esperamos que la fusión termine y la superficie se reponga con nieve", añade.

El estudio muestra además que el incremento de tres años en la fusión inducida por el enemigo a fines de la temporada de deshielo ha comenzado a reestructurar la capa de nieve en la plataforma de hielo Larsen C.

Aumento de fusión de la superficie

El aumento de la fusión de la superficie hace que el agua se filtre hacia las capas subyacentes de la nieve porosa, o no compactada, en las capas superiores de la capa de hielo. Esta agua se vuelve a congelar, lo que hace que las capas, normalmente porosas y secas, se vuelvan más densas. Eventualmente, las primeras capas pueden volverse demasiado densas para que entre el agua, lo que lleva a una acumulación de agua líquida sobre la plataforma de hielo.

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"Con una mayor densificación, el hielo llega a la próxima estación cálida con una estructura muy diferente. Nuestros resultados de modelado muestran que, con menos espacio abierto para que se filtre el agua superficial, la escorrentía aumenta año tras año --dice Datta, quien también tiene un Cita en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA--. La teoría dominante sugiere que la mayor densificación condujo a la fractura de los estantes Larsen A y B. A pesar de una disminución general en el punto máximo de deshielo en verano en los últimos años, la fusión de episodios al final de la temporada de deshielo podría tener un impacto enorme en la densidad de La plataforma de hielo Larsen C".

A medida que los vientos se mueven por las laderas más frías del este de la cordillera central de la Península Antártica, pueden elevar la temperatura del aire en hasta 30 grados Fahrenheit, produciendo ráfagas localizadas de nieve derretida. Según Datta, estos vientos ejercen sus mayores efectos en las bases de los valles glaciares. Aquí, donde los pies de los glaciares se adhieren a la plataforma de hielo de Larsen C, los vientos foehn se levantan para desestabilizar algunas de las estructuras más frágiles y críticas del sistema.

"La plataforma de hielo Larsen C es de particular interés porque se encuentra entre las más vulnerables de la Antártida --explica Datta--. Como es una plataforma de hielo flotante, una ruptura de Larsen C no conduciría directamente a un incremento en el nivel medio global del mar. Sin embargo, la plataforma de hielo se apoya en el flujo de los glaciares que lo alimentan. Así que, si Larsen C se retira, algunos de estos glaciares tendrán la libertad de acelerar su velocidad de flujo y fusión, lo que resultará en un aumento en el nivel global del mar".

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