En fitoplancton marino en franca ‘recesión’

Los océanos del mundo han visto una disminución significativa en ciertos tipos de vida vegetal microscópica, base de la cadena alimentaria marina, según un nuevo estudio de la NASA.

La investigación, publicada el 23 de septiembre en Global Biogeochemical Cycles, una revista de la Unión Geofísica Americana, es la primera en examinar las tendencias de la comunidad fitoplanctónica global a largo plazo sobre la base de un modelo impulsado por datos de satélite de la NASA.

Las diatomeas, el mayor tipo de algas del fitoplancton, han disminuido más de un 1 por ciento al año entre 1998-2012 a nivel mundial, con importantes pérdidas que se producen en el Pacífico Norte, el norte de la India e Índico ecuatorial. La reducción de la población puede reducir la cantidad de dióxido de carbono extraído de la atmósfera y transferido a las profundidades del océano para su almacenamiento a largo plazo.

"El fitoplancton necesita dióxido de carbono para la fotosíntesis, al igual que los árboles", dijo el oceanógrafo y autor principal del estudio, Cecile Rousseaux, de la Universities Space Research Association y el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA.

El dióxido de carbono (CO2) de la atmósfera se disuelve en el agua fría del océano. Durante una floración de fitoplancton, que puede abarcar cientos de kilómetros y ser vista desde el espacio, los pequeños organismos toman el CO2 disuelto y la convierten en carbono orgánico, una forma que los animales pueden utilizar como alimento para crecer, la base esencial de la cadena alimentaria marina. Luego, cuando la célula de fitoplancton muere, se hunde al fondo del océano, llevándose consigo el carbono en su cuerpo.

La investigación, publicada el 23 de septiembre en Global Biogeochemical Cycles, una revista de la Unión Geofísica Americana, es la primera en examinar las tendencias de la comunidad fitoplanctónica global a largo plazo sobre la base de un modelo impulsado por datos de satélite de la NASA.

Debido a que son más grandes que otros tipos de fitoplancton, las diatomeas se hunden más rápidamente que los tipos más pequeños cuando mueren. Una parte retorna de nuevo a la superficie debido a las corrientes oceánicas y, como fertilizantes, sirven de combustible para otro florecimiento de fitoplancton. Pero el resto se asentará en el fondo marino, donde se acumula en los sedimentos y quedan almacenado durante miles o millones de años. El proceso es una de las opciones de almacenamiento a largo plazo de carbono retirado de la atmósfera.

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La disminución de las diatomeas es uno de varios cambios regionales observados en cuatro tipos de fitoplancton en el período de estudio de 15 años.

Rousseaux y sus colegas tomaron mediciones de color de la clorofila del océano, el pigmento verde que las plantas producen como parte de la fotosíntesis, a partir del Sea-viewing Wide Field of View Sensor (SeaWiFS) que viajó a bordo del satélite Geo Eye OrbView-2 desde 1997 hasta 2010 y del Moderate Resolution Imaging Spectroradiometer (MODIS) a bordo del satélite Aqua de la NASA desde 2002 hasta el presente.

Los datos muestran la clorofila total en el océano de todos los tipos de fitoplancton combinados juntos. En trabajos anteriores, que habían observado que en el hemisferio norte, la clorofila total estaba declinando, pero no se sabía en qué tipos de fitoplancton estaba disminuyendo o por qué.

ep

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