Evolución del habla humana: ¿la clave está en los grandes simios?

Una vieja discusión

Rocky es un gorila de ocho años a quién se le indujo a imitar sonidos, mediante la aplicación de un entretenimiento infantil del tipo “haz lo que yo hago”. En el transcurso de la investigación, el animal fue capaz de seguir el ritmo del juego, de imitar el tono de los sonidos emitidos por los científicos y de realizar llamadas similares.

El procedimiento fue dirigido por el Dr. Adriano Lameira de la Universidad de Durham del Reino Unido y demuestra que los orangutanes podrían tener la capacidad de controlar sus propias voces y de decidir qué sonidos emitir, por lo que las conclusiones de este estudio podrían ser un gran aporte a la discusión sobre si el lenguaje hablado se deriva de los primeros ancestros humanos.

Anteriormente se pensaba que los grandes simios que genéticamente son nuestros parientes más cercanos, eran incapaces de aprender a producir nuevos sonidos y dado que éste se considera un comportamiento “aprendido”, parecía imposible que se hubiese originado a partir de ellos.

“Un orangután llamado Rocky podría proporcionar algunas de las claves que nos permitirían entender cómo evolucionó el habla en los seres humanos, desde la época en la que predominaban los grandes simios ancestrales, según una nueva investigación publicada en la revista Scientific Reports.”

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Imitación espontánea

Rocky vive en el Zoológico de Indianápolis, Indiana, EEUU prácticamente desde que nació y el estudio fue llevado a cabo en  2012, entre los meses de abril y mayo. En el transcurso del mismo se tomaron todas las medidas posibles para que la investigación no modificara la rutina diaria del animal y sus costumbres.

Como parte de la experiencia, un investigador hizo sonidos al azar con variaciones en el tono de su voz comprobando que Rocky a su vez los imitaba. Cada una de las sesiones fue grabada con equipos de muy alta precisión.

Más tarde el equipo de científicos comparó los sonidos obtenidos con los de la mayor base de datos que se tiene de las “llamadas” de los orangutanes, que se compone de más de 12 mil horas de grabaciones realizadas a unos 120 orangutanes de 15 poblaciones, incluyendo algunas silvestres y otras en cautiverio.

Gracias a ello fueron capaces de concluir que los sonidos emitidos por Rocky en sus sesiones de “imitación” eran diferentes en comparación con los sonidos que figuraban en la base de datos, mostrando que él era capaz de aprender nuevos sonidos y controlar la acción de su voz en un contexto "conversacional".

Conclusiones muy importantes

El Dr. Lameira, que se unió al Departamento de Antropología de la Universidad de Durham en 2015, explicó que está claro que entre los sistemas de comunicación más básicos que empleaban los grandes simios ancestrales y el tipo de habla que usamos los seres humanos hay una conexión innegable, pero no se conocen las etapas del proceso.

"Siempre se ha supuesto que cuando los grandes simios emitían determinados sonidos, éstos eran impulsados ​​por algún tipo de excitación puntual sobre la que no tenían ningún control, por lo que se creía eran incapaces de aprender nuevos sonidos, pero nuestra investigación demuestra que los orangutanes pueden “potencialmente” controlar sus voces” explicó el científico.

Y agregó que: "esto indica que el dominio de la vocalización que poseen los seres humanos podría derivar de la de un antepasado común, que fuera capaz de controlar su voz de manera similar a como lo ha hecho Rocky en el transcurso del experimento”.

Según las conclusiones del Dr. Lameira: “este estudio abre la posibilidad para nosotros de aprender más acerca de las capacidades vocales de los primeros homínidos, que vivieron antes de que se produjera la división entre los linajes de los orangutanes y los humanos y lograr comprender cómo fue que el sistema vocal evolucionó hacia el habla en toda regla, en nuestro caso."

En la investigación también participó la Fundación Pongo de los Países Bajos, el Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva de Alemania, la Universidad John Moores de la ciudad de Liverpool del Reino Unido, la Universidad de Ámsterdam (Holanda), el Zoológico de Indianápolis de los EEUU, las Universidades George Mason y la de Indiana de EEUU.

Antecedentes

El Dr. Lameira ya había participado en varios estudios previos, algunos de los cuales habían estado bajo su dirección y habían sido apoyados por la Universidad de Ámsterdam, a la cual pertenecía anteriormente.

El último de dichos estudios fue publicado en enero de 2015. En él se informó que un orangután hembra llamada Tilda que habita en el Zoo de Colonia, en Alemania, fue capaz de emitir sonidos comparables a las consonantes y las vocales y de manera similar a como lo hacen los humanos, es decir al mismo ritmo y tono que el habla humana.

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