Vientos cálidos también derriten el hielo marino en la Antártida

Una nueva investigación describe por primera vez el papel que desempeñan los vientos cálidos y secos sobre el derretimiento de las plataformas de hielo antárticas.

Los científicos de British Antarctic Survey (BAS) explican cómo los vientos de primavera y verano, conocidos como vientos de föhn, prevalecen en la plataforma de hielo de Larsen C, en la Antártida Occidental y crean piscinas de fusión. La plataforma de hielo de Larsen C es de particular interés para los científicos debido al colapso de Larsen A en 1995 y Larsen B en 2002.

Los investigadores observaron que los vientos de föhn, que soplan alrededor del 65% del período de primavera y verano, se extienden más al sur y son más frecuentes de lo que se pensaba anteriormente, y es probable que sean un factor que debilita las plataformas de hielo antes de un colapso. Los resultados se han presentado en la Asamblea General de la Unión Europea de Geociencias (EGU) en Viena.

En 1995 y 2002, las plataformas de hielo Larsen A y B se derrumbaron, depositando un área del tamaño de Shropshire en el Mar de Weddell. Si bien el colapso de las plataformas de hielo no contribuye directamente al aumento del nivel del mar, los glaciares que se alimentan en las plataformas de hielo se aceleran, provocando la pérdida de hielo terrestre y, posteriormente, el aumento indirecto del nivel del mar.

Los procesos responsables del colapso de estas plataformas de hielo fueron discutidos en gran parte, y ahora se cree que las grietas en el estante de hielo se ensancharon y se profundizaron por el agua que drenaba en las grietas. Se cree que los vientos de Föhn son responsables de la fusión de la superficie de la plataforma de hielo y del suministro del agua.

Los investigadores observaron que los vientos de föhn, que soplan alrededor del 65% del período de primavera y verano, se extienden más al sur y son más frecuentes de lo que se pensaba anteriormente, y es probable que sean un factor que debilita las plataformas de hielo antes de un colapso. Los resultados se han presentado en la Asamblea General de la Unión Europea de Geociencias (EGU) en Viena.

Los hallazgos describen cuándo y dónde ocurren los vientos calientes y secos sobre la plataforma de hielo Larsen C, la mayor barrera de hielo restante de la Península Antártica (aproximadamente del tamaño de Gales). Los vientos de Föhn se midieron a partir de estaciones meteorológicas cerca de la superficie y datos del modelo climático regional durante un período de cinco años y se observaron durante todo el año, pero fueron más frecuentes en la primavera.

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El científico principal en este proyecto del British Antarctic Survey (BAS) y la Universidad de Leeds, Jenny Turton dice en un comunicado:

"Lo nuevo y sorprendente de este estudio es que los vientos föhn ocurren alrededor del 65% del tiempo durante la primavera y el verano y no sabemos cuánto influyen en la creación de piscinas de fusión y por lo tanto es probable que debiliten la plataforma de hielo. El calentamiento combinado durante varios días conduce a una mayor fusión superficial de la que se experimentó durante los días sin vientos föhn, lo cual es importante, ya que el derretimiento durante el verano y la re-congelación durante el invierno debilitan la superficie del hielo.

Sabemos que la plataforma de hielo a menudo se derrite un poco durante el verano, sin embargo hemos encontrado que cuando los eventos de föhn ocurren tan pronto como septiembre (tres meses antes del comienzo de la temporada de fusión del verano), la superficie del hielo se está derritiendo. Sabiendo lo extenso y espacialmente extenso que son estos vientos, podemos mirar más allá en el efecto que están teniendo en la plataforma de hielo".

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