Tormentas solares, ligadas con múltiples varamientos de cachalotes

Grandes tormentas solares, responsables de las auroras boreales, pudieron haber jugado un papel en los varamientos de 29 cachalotes en el Mar del Norte a principios de 2016.

Un nuevo estudio dice que estas alteraciones geomagnéticas pueden haber confundido la capacidad de las ballenas de navegar, desviándolas hacia las aguas poco profundas. Atrapados y perdidos, las ballenas murieron en playas europeas, intentando escapar.

La investigación ha sido publicada recientemente en el International Journal of Astrobiology.

Los investigadores se han quedado perplejos con las pérdidas, ya que las autopsias mostraron que los animales estaban bien alimentados, eran jóvenes y estaban libres de enfermedades.

Los 29 varamientos generaron gran interés público y un gran número de teorías entre los científicos. Estas iban desde el envenenamiento hasta los cambios climáticos, que conducían a las presas al Mar del Norte, donde los grandes cetáceos acababan encontrando la muerte.

Un nuevo estudio dice que estas alteraciones geomagnéticas pueden haber confundido la capacidad de las ballenas de navegar, desviándolas hacia las aguas poco profundas. Atrapados y perdidos, las ballenas murieron en playas europeas, intentando escapar.

Los cachalotes viven en aguas profundas, cálidas y templadas en todo el mundo. Muchos grupos viven alrededor de las Azores en el Atlántico oriental. Cuando tienen entre 10 y 15 años, los machos jóvenes dirigen hacia el norte hacia la región polar, atraídos por las enormes cantidades de calamar que se encuentran en las aguas más frías.

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Su viaje los lleva a veces a lo largo de las costas del oeste del Reino Unido y de Irlanda y en el mar noruego. Normalmente regresan por la misma ruta. Pero en menos de un mes a principios de 2016, 29 de estos animales fueron encontrados varados en las costas de Alemania, Holanda, Reino Unido y Francia.

Ahora un equipo de investigadores creen entender lo que les sucedió, teniendo en cuenta que estos animales navegan utilizando el campo geomagnético de la Tierra.

En lugar de ser uniforme, el campo es más fuerte en algunos lugares y más débil en otros, y los científicos creen que las especies aprenden a leer estas anomalías y utilizarlas para la navegación de la forma en que los humanos leen los contornos en los mapas.

Klaus Vanselow de la Universidad de Kiel, Alemania, y sus colegas dicen que las tormentas solares a gran escala pueden haber distorsionado el campo magnético y causado que las ballenas se pierdan.

Provocadas por eyecciones de masa coronal del Sol, estas tormentas contienen grandes cantidades de partículas cargadas y radiación.

Cuando golpean la atmósfera superior de la Tierra, producen las espectaculares luces polares sobre el Ártico, pero pueden también dañar sistemas de comunicaciones y satélites.

Los científicos ya tienen alguna evidencia de que la actividad de la tormenta solar puede afectar las habilidades de navegación de aves y abejas.

Vanselow y sus colegas estudiaron la conexión entre los varamientos de ballenas y dos grandes tormentas solares que tuvieron lugar a finales de diciembre de 2015, que produjeron poderosas auroras boreales que fueron vistos en muchas partes de Escocia y otros lugares a menor latitud de la habitual.

Mirando específicamente la región alrededor de las islas Shetland, los científicos encontraron que estos eventos solares habrían causado cambios a corto plazo en el campo magnético de hasta 460 kilómetros, en la zona entre las islas y Noruega. Esto podría haber causado que los cachalotes de la región se movieran en la dirección equivocada.

También creen que los cachalotes vieron una anomalía magnética regular fuera de la costa noruega como una "cadena de montaña geomagnética", una especie de barandilla que les impide entrar en el Mar del Norte.

Las tormentas solares pueden haber anulado este efecto, haciendo invisible la cadena montañosa y permitiendo a las ballenas nadar en el Mar del Norte.

Donde se ven las auroras boreales, esa es la región con más interrupciones geomagnéticas en la superficie de la Tierra ", dijo Vanselow a BBC News. "Los cachalotes son animales muy grandes y nadan en el océano libre, así que si se ven interrumpidos por este fenómeno, pueden nadar en la dirección equivocada durante días y luego corregir rumbo. Pero en el área entre Escocia y Noruega, si las ballenas nadan en la dirección equivocada por uno o dos días, entonces es demasiado tarde para que regresen, y están atrapadas".

ep

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