El ganado daña hábitat protegido del panda gigante en China

Un aumento en el pastoreo de ganado en la Reserva Natural Wanglang de China ha dañado un tercio del hábitat del panda gigante en el parque, según científicos chinos y estadounidenses.

La degradación del hábitat coincide con un aumento de nueve veces el número de animales en el parque durante los últimos 15 años.

"Un número cada vez mayor de ganado libre dentro de los bosques de la reserva ha causado tremendo impacto en los bambúes, que constituyen el 99 por ciento de la dieta de los pandas gigantes", afirma uno de los investigadores, Binbin Li, profesor asistente del Centro de Investigación Ambiental de la Universidad Duke Kunshan, en China.

"Lo que es peor, el pastoreo excesivo ha reducido la regeneración de estos bambúes --dice Li--. Las comunidades locales dejan su ganado libre en los bosques y sólo vienen a darles sal dos veces al mes, por lo que el ganado se alimenta de bambú durante todo el año, especialmente en invierno". Li y sus colegas de la Universidad de Duke, en Estados Unidos; la Universidad de Pekín y la Reserva Natural Nacional de Wanglang publican sus hallazgos en la revista 'Biological Conservation'.

La reserva Wanglang se encuentra en las montañas Min de la provincia de Sichuan, donde se halla la mayor población de pandas gigantes silvestres en China. El parque es una de las más antiguas y más importantes de las 67 reservas naturales que China ha establecido en las últimas décadas para proteger a los pandas gigantes silvestres. Las políticas nacionales de conservación de bosques han ayudado a detener la deforestación en estos parques, pero como muestra el nuevo análisis, el aumento del pastoreo del ganado presenta una nueva amenaza.

"Un número cada vez mayor de ganado libre dentro de los bosques de la reserva ha causado tremendo impacto en los bambúes, que constituyen el 99 por ciento de la dieta de los pandas gigantes", afirma uno de los investigadores, Binbin Li, profesor asistente del Centro de Investigación Ambiental de la Universidad Duke Kunshan, en China.

Para llevar a cabo el trabajo, Li y su equipo utilizaron 20 años de datos de monitoreo para estudiar los cambios en la distribución geográfica de bambúes, pandas y ganado dentro del parque. Esto permitió a los científicos modelar dónde se ha producido la degradación o pérdida de hábitats de panda. Los movimientos de ganado fueron rastreados mediante collares con GPS.

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"Este monitoreo a largo plazo demuestra que los pandas están siendo expulsados de las áreas que son muy utilizadas por el ganado, especialmente los valles del parque", apunta Stuart Pimm, profesor de Biología de Conservación en la Escuela Nicholas de Medio Ambiente de la Universidad de Duke. "Estas áreas de elevación más baja son cruciales para los pandas gigantes, especialmente durante el invierno y la primavera", detalla en un comunicado.

EQUILIBRIO ENTRE LA CONSERVACIÓN DEL PANDA Y EL DESARROLLO LOCAL

Las observaciones sobre el terreno de la actividad panda en los valles del parque apoyan los hallazgos del modelo. "Hemos encontrado muchos menos signos de pandas en estas áreas en los últimos años", afirma Luo Chunping, científico en la Reserva Natural Wanglang. "Si el pastoreo se deja sin control, vamos a perder grandes cantidades de hábitats adecuados para los pandas, a los que hemos dedicado tanto esfuerzo en proteger en las últimas décadas", añade Li.

Numerosos factores podrían estar impulsando a las comunidades locales a incrementar su uso de la reserva para el pastoreo del ganado, señalan los autores del estudio. Entre ellos, apuntan a la prohibición federal de tala y la política para revertir tierras de cultivo previamente despejadas en empinadas laderas en los bosques.

También podrían contribuir una mayor demanda de carne por parte de los consumidores en los mercados locales; una fuerte caída en los ingresos del turismo a raíz del devastador terremoto que afectó a la región en 2008; y las políticas gubernamentales poco claras sobre la compensación financiera para los agricultores que aceptan retirar su ganado de las áreas protegidas.

Con la pérdida de tantas otras fuentes de ingresos, la cría de ganado en las áreas boscosas se ha convertido en un medio de vida cada vez más popular. Los investigadores están trabajando con las comunidades locales y otras partes interesadas para comprender mejor los factores socioeconómicos del rápido aumento del pastoreo de ganado en los bosques del parque en los últimos años e identificar posibles soluciones.

"Estos problemas no son únicos en nuestra área de estudio, sino que son comunes a través de las reservas y hábitats naturales del panda. No es sólo un problema ecológico, sino también una apuesta entre las comunidades, las reservas naturales, los gobiernos locales y otras partes interesadas", subraya Sheng, profesor asistente de Biología de la Conservación en la Universidad de Pekín.

"En lugar de prohibir el ganado, tenemos que encontrar prácticas alternativas de subsistencia para la comunidad local, como oportunidades de empleo en el turismo o la administración forestal, que son los preferidos por los lugareños que entrevistamos --describe Li--. Reducir el número de ganado en hábitats de panda, promover mejores formas de criar ganado y encontrar el equilibrio entre la conservación de panda y el desarrollo local. Estas son nuestras metas".

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