Un pez de cueva alumbra el oscuro pasado de los mamíferos modernos

Después de millones de años viviendo en una oscuridad constante, una especie de pez de cueva o pez ciego encontrado solo en Somalia ha perdido un antiguo sistema de reparación de ADN. Ese sistema de reparación del ADN, que se encuentra en los organismos, incluyendo bacterias, hongos, plantas, y la mayoría de otros animales, aprovecha la energía de la luz visible para reparar el daño del ADN inducido por la luz ultravioleta (UV).

Los hallazgos, publicados en la revista 'Current Biology', son intrigantes en parte porque antes se sabía que solo los mamíferos placentarios, el grupo que incluye a las personas, carecían de este sistema. Los científicos dicen que el descubrimiento apoya la teoría de "cuello de botella nocturna", que sostiene que los antepasados de los mamíferos modernos vivieron una existencia subterránea o exclusivamente nocturna como una estrategia para evitar ser comidos por los dinosaurios.

Un pez de cueva alumbra el oscuro pasado de los mamíferos modernos

"Nosotros hemos revelado en una especie de pez de cueva la pérdida de un sistema de reparación del ADN antiguo que está altamente conservada", dice Nicholas Foulkes, del Instituto de Tecnología Karlsruhe, en Alemania. "Curiosamente, los únicos animales conocidos con anterioridad con falta de reparación por fotoreactivación del ARN son mamíferos placentarios. Por lo tanto, lo que vemos en esta especie de pez ciego pueden ser las primeras etapas de un proceso que ocurrió antes en nuestros antepasados en la era Mesozoica", añade.

El equipo de Foulkes, incluyendo el primer autor Haiyu Zhao, en colaboración con Cristiano Bertolucci, en la Universidad de Ferrara, Italia, está interesado en comprender la evolución en condiciones ambientales extremas y, especialmente, los cambios en los sistemas de reparación del ADN. El pez de cueva conocido como 'phreatichthys andruzzii' representa un modelo ideal para sus estudios, ya que ha vivido sin ninguna exposición a los rayos UV o luz visible del sol durante más de 3 millones de años.

Los mamíferos modernos vivieron alguna vez en la oscuridad

Los investigadores descubrieron que 'P. Andruzzii' tiene mutaciones que alteran la función de los genes esenciales de reparación del ADN. También carece de un elemento reforzador regulador, que coordina y mejora la reparación del ADN en respuesta a la luz solar en otras especies al "activar" otros genes. Foulkes dice que otras especies de peces de cueva que no se han aislado en sus entornos de cueva durante tanto tiempo como 'P.Andruzzii' muestran mecanismos de fotorreactivación normales o incluso mejorados.

Los hallazgos, publicados en la revista 'Current Biology', son intrigantes en parte porque antes se sabía que solo los mamíferos placentarios, el grupo que incluye a las personas, carecían de este sistema.

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Por lo tanto, los nuevos hallazgos "destacan un nivel de adaptación más extremo en 'P. Andruzzii' en comparación con otras especies de peces de cueva, según este experto. Los hallazgos se suman a la evidencia de que los mamíferos modernos alguna vez vivieron en la oscuridad. "Muchas características de los mamíferos modernos, como la anatomía y la función del ojo, muestran características reveladoras de un estilo de vida nocturno --dice Foulkes--. Significa que ahora podemos predecir con más confianza que los ancestros de los mamíferos experimentaron un periodo prolongado de evolución en completa oscuridad".

Los científicos dicen que planean estudiar otros sistemas de reparación de ADN en el pez cueva. También tienen curiosidad por explorar los vínculos entre el reloj circadiano y la reparación del ADN, ambos mecanismos que dependen de la luz solar para funcionar normalmente.

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