El clima estable favoreció la supervivencia de plantas en China

La estabilidad climática en China central permitió la supervivencia de 450 especies de plantas durante millones de años, mientras se extinguían en otras zonas donde eran muy comunes, como Europa y Norteamérica. Esta es una de las principales conclusiones alcanzadas por un estudio realizado por un equipo internacional de investigadores con participación del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC). Los resultados han sido publicados en la revista 'Nature Communications'.

Según explica el investigador del CSIC Jordi López Pujol, del Instituto Botánico de Barcelona, la pervivencia hasta la actualidad de un contingente considerable de flora relicta en las montañas de China central constituye "uno de los grandes misterios no sólo de la botánica, sino de la ciencia en general". "Esta flora relicta, a la que también a veces se hace referencia como fósiles vivientes, es un conjunto de taxones que han permanecido prácticamente inalterados desde el punto de vista morfológico durante muchos millones de años; para algunos casos su origen se remonta hasta el Jurásico", comenta en un comunicado.

El clima estable favoreció la supervivencia de plantas en China

Algunos de los ejemplos más conocidos de fósiles vivientes son 'Ginkgo biloba', uno de los árboles más utilizados en la jardinería urbana, y 'Metasequoia glyptostroboides', el pariente asiático de las secuoyas estadounidenses. Estas especies, a pesar de haber sido comunes en gran parte del hemisferio norte, solo han pervivido en algunos enclaves montañosos de China subtropical.

"La estabilidad climática continuada, como mínimo desde el último máximo glacial, y fácilmente extrapolable al resto de máximos glaciales, puede postularse como el mecanismo que habría posibilitado su supervivencia en las áreas de refugios identificadas. Estos refugios disfrutaron de climas poco fríos (con temperaturas invernales que difícilmente bajaron de los 0ºC), algo que en principio parece bastante lógico, ya que estas especies relictas se formaron en épocas en que el planeta era un lugar mucho más cálido", comenta López Pujol.

Este trabajo recopila el registro fósil de todos los géneros de plantas de origen antiguo presentes en la actualidad en el este asiático que disfrutaron de una distribución mucho más amplia en épocas pasadas, así como las localizaciones de cerca de 450 especies relictas. Además, los investigadores han dibujado mapas de riqueza de especies, caracterizado las comunidades vegetales a las que pertenecen e identificado con precisión los refugios climáticamente estables de las especies relictas mediante la modelización de su nicho ecológico.

Algunos de los ejemplos más conocidos de fósiles vivientes son 'Ginkgo biloba', uno de los árboles más utilizados en la jardinería urbana, y 'Metasequoia glyptostroboides', el pariente asiático de las secuoyas estadounidenses.

"Los datos recopilados nos han permitido crear un modelo conceptual de los mecanismos de supervivencia de estas especies y estimar su grado de protección en términos de cobertura de sus refugios por parte de la red de espacios protegidos", añade el investigador. Los cerca de 3.200 registros fósiles de los géneros relictos indican que gran parte de ellos estaba presente en las tres masas continentales del hemisferio norte (Asia, Europa y América del Norte) en determinadas épocas, tanto del Paleógeno como del Neógeno, pero que desaparecieron principalmente durante el Eoceno y el Mioceno en América del Norte, y entre el Mioceno y el Plioceno en Europa.

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El 98% de los géneros relictos estudiados son leñosos y en su mayoría son árboles caducifolios que forman parte de los bosques que a día de hoy se encuentran entre las latitudes templadas y tropicales (entre 22° y 37° Norte), principalmente de China y Japón, en zonas montañosas y generalmente asociados a cursos de agua, barrancos, acantilados y afloramientos rocosos, hábitats con perturbaciones naturales frecuentes y donde no tienen que competir con especies no relictas.

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