Increíble pero cierto, encuentran dos nuevas especies del mismo género de aves en la misma isla

Dos nuevas y hermosas especies de aves han sido descubiertas en el archipiélago de Wakatobi, en Sulawesi, Indonesia, por zoólogos del Trinity College de Dublín. Los detalles de su descubrimiento, del ojo blanco de Wakatobi y del ojo blanco de Wangi-wangi, se publican en la revista 'Zoological Journal of Linnean Society', que es la misma revista en la que publicaron Alfred Wallace y Charles Darwin sus ideas originales sobre la especiación que revolucionaron el naturalismo en 1858.

Definir con precisión qué es una especie y cómo surgen las especies ha intrigado a los científicos durante siglos, y aunque podemos sentir que intuitivamente sabemos qué es una especie, cuanto más nos fijamos, más complicadas se vuelven las cosas. Por ejemplo, cuando se consideran poblaciones de organismos estrechamente relacionadas, puede ser muy difícil decidir dónde trazar la línea. Investigaciones recientes han encontrado que muchas especies distintas se cruzan en cierta medida, borrando aún más las líneas.

Increíble pero cierto, encuentran dos nuevas especies del mismo género de aves en la misma isla

Incluso, si se aceptan las complicaciones inherentes a la definición de especie, todavía hay mucho que aprender sobre cómo surgen nuevas especies. Pensadores desde Aristóteles a Charles Darwin y en adelante han pasado sus vidas trabajando para entender este tema. Ahora, el grupo de investigación de la profesora Nicola Marples, de la Escuela de Ciencias Naturales del 'Trinity College' en Dublín ha arrojado algo más de luz sobre este rompecabezas evolutivo.

El grupo del profesor Marples ha estado estudiando aves en Sulawesi, en Indonesia, y sus islas costeras desde 1999. Sulawesi es una isla particularmente peculiar conocida por sus extrañas y maravillosas plantas y animales. Se encuentra en el centro de Indonesia, en el límite entre las especies asiáticas y australianas, y tiene un número inusualmente alto de especies endémicas (especies únicas que no se encuentran en ningún otro lugar), debido a las profundas zanjas oceánicas que aislaron a Sulawesi de otras masas terrestres, incluso durante las edades pasadas del hielo, cuando los niveles del océano cayeron.

Trabajando con socios de la UHO, el equipo de Trinity ha estado catalogando la biodiversidad única de Sulawesi durante 20 años. Utilizando un enfoque de investigación moderno para la cuestión de la separación de especies, el equipo incorpora medidas genéticas, de tamaño corporal y cantos como un medio para comparar organismos. Las diferencias en el canto de los pájaros son particularmente importantes ya que los pájaros usan sus cantos para encontrar a sus compañeros; si las poblaciones de aves separadas cantan diferentes canciones, no se entrecruzarán, lo que les permite evolucionar en diferentes direcciones. Finalmente, después de varias generaciones, las aves en las distintas poblaciones pueden ser lo suficientemente diferentes para ser clasificadas como especies únicas.

Incluso, si se aceptan las complicaciones inherentes a la definición de especie, todavía hay mucho que aprender sobre cómo surgen nuevas especies.

El ojo blanco de wakatobi y el ojo blanco de wangi-wangi

Una de las aves (el ojo blanco de Wakatobi) ha estado atrapada en el debate sobre las especies durante algún tiempo, ya que las ideas sobre cómo definir una especie cambiaron desde principios del siglo XX hasta la actualidad. La otra (el ojo blanco de Wangi-wangi) pasó desapercibido hasta principios del siglo XXI cuando el grupo de investigación del profesor Marples visitó la isla de la que toma su nombre.

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Los ojos blancos como grupo se han extendido y especiado más rápidamente que cualquier otra ave. Son adaptables, se alimentan de una amplia variedad de frutas, flores e insectos. Los ojos blancos también son colonizadores supremos de las islas, razón por la cual tantas especies diferentes de ojos blancos han evolucionado tan rápidamente, a medida que distintas poblaciones de islas se aíslan y se separan de su población de origen.

Las dos nuevas especies de ojo blanco encontradas por Trinity y UHO siguen esta tendencia; ambas se encuentran en las islas de Wakatobi, justo en la parte continental de Sulawesi, en el sureste. Sin embargo, las dos especies no podrían ser más diferentes. El ojo blanco de Wakatobi se encuentra en todas las islas de Wakatobi y está separado de sus parientes continentales en los últimos 800.000 años, mientras el ojo blanco de Wangi-wangi es una especie mucho más antigua que se halla en una sola isla pequeña, con sus parientes más cercanos a más de 3.000 km de distancia.

Aunque es un descubrimiento increíble, el hecho de vivir en una sola isla significa que el ojo blanco de Wangi-wangi es muy vulnerable a la pérdida de hábitat. El profesor de zoología en la Escuela de Ciencias Naturales de 'Trinity' Nicola Marples dice en un comunicado: "Encontrar dos nuevas especies del mismo género de aves en la misma isla es notable.

El ojo blanco de Wangi-wangi es un descubrimiento particularmente especial, ya que se encuentra en una sola isla y sus parientes más cercanos viven a más de 3.000 kilómetros de distancia". El autor principal del artículo de la revista, el doctor Darren O'Connell, quien recientemente completó su doctorado en la Escuela de Ciencias Naturales de Trinity y ahora está trabajando en el 'University College Dublin', agrega: "Estos descubrimientos no son solo de interés evolutivo, sino que también serán de relevancia real para la conservación.

Al resaltar las especies únicas de las Islas Wakatobi, podemos ayudar a salvaguardar los hábitats restantes en las islas, que están bajo gran presión. En última instancia, esperamos que las islas sean reconocidas como un Área de Aves Endémicas para que reciban más apoyo para la conservación".

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