Fitoplancton a la baja

  • A través de la fotosíntesis, estos microbios descomponen el dióxido de carbono en oxígeno, algunos de los cuales finalmente se liberan de nuevo a la atmósfera, y el carbono orgánico, que almacenan hasta que se consumen ellos mismos.

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La productividad del fitoplancton ha caído un 10 por ciento en el Atlántico Norte, una de las cuencas marinas más productivas del mundo, desde el inicio de la era industrial a mediados del siglo XIX. En un artículo publicado en Nature, investigadores del MIT, la Institución Oceanográfica Woods Hole (WHOI) y otros organismos informan que esta disminución coincide con el aumento constante de las temperaturas de la superficie durante el mismo período de tiempo.

A través de la fotosíntesis, estos microbios descomponen el dióxido de carbono en oxígeno, algunos de los cuales finalmente se liberan de nuevo a la atmósfera, y el carbono orgánico, que almacenan hasta que se consumen ellos mismos. Este carbono derivado del plancton alimenta el resto de la red alimenticia marina, desde los camarones más pequeños hasta las tortugas marinas gigantes y las ballenas jorobadas.

Fitoplancton a la baja

Matthew Osman, el autor principal del artículo y un estudiante graduado en el Departamento de Ciencias de la Tierra, la Atmósfera y Planetaria del MIT y el Programa Conjunto MIT / OMSI en Oceanografía, dice que hay indicios de que la productividad del fitoplancton puede disminuir aún más a medida que las temperaturas continúan aumentando como resultado del cambio climático inducido por el hombre.

"Es un descenso lo suficientemente importante como para que nos preocupemos", dice Osman en un comunicado. "La cantidad de productividad en los océanos varía aproximadamente con la cantidad de fitoplancton que tiene. Por lo tanto, esto se traduce en un 10 por ciento de la base de alimentos marinos en esta región que se ha perdido durante la era industrial. Si tenemos una población en crecimiento pero una base de alimentos en disminución , en algún momento es probable que sintamos los efectos de esa disminución ".

Osman y sus colegas buscaron tendencias en la productividad del fitoplancton utilizando el compuesto molecular ácido metanosulfónico o MSA. Cuando el fitoplancton se expande en grandes floraciones, ciertos microbios emiten sulfuro de dimetilo, o DMS, un aerosol que se lanza a la atmósfera y eventualmente se descompone como aerosol de sulfato o MSA, que luego se deposita en las superficies marinas o terrestres por los vientos. "A diferencia del sulfato, que puede tener muchas fuentes en la atmósfera, se reconoció hace unos 30 años que MSA tenía un aspecto muy particular, que es que solo se deriva de DMS, que a su vez solo se deriva de estas floraciones de fitoplancton", dice Osman.

"Entonces, cualquier MSA que mida, puede estar seguro de que solo tiene una fuente única: el fitoplancton". En el Atlántico norte, el fitoplancton probablemente produjo MSA que se depositó en el norte, incluso a través de Groenlandia. Los investigadores midieron la MSA en los núcleos de hielo de Groenlandia, en este caso, utilizando columnas de nieve y hielo de 100 a 200 metros de largo que representan capas de eventos de nevadas pasadas que se conservaron durante cientos de años.

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"Son básicamente capas de hielo sedimentarias que se han acumulado unas sobre otras durante siglos, como los panqueques", dice Osman. El equipo analizó 12 núcleos de hielo en total, cada uno recolectado desde una ubicación diferente en la capa de hielo de Groenlandia por varios grupos desde los años 80 hasta el presente.

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