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Prueba del rescate evolutivo en la naturaleza ante el cambio climático

  • Científicos de la Universidad de Plymouth, repitiendo un estudio realizado en 1914, han demostrado que las especies pueden evolucionar y adaptarse al rápido cambio climático.

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Un diminuto gusano plano que se encuentra comúnmente en las costas de Europa occidental y América del Norte es una prueba viviente de que las especies pueden evolucionar y adaptarse al rápido cambio climático, según esta investigación examinó hasta qué punto el gusano plano intermareal 'Procerodes littoralis' fue capaz de regenerarse y repararse a sí mismo cuando fue desafiado con diferentes condiciones del agua de mar.

Al repetir un estudio realizado más de un siglo antes, se demostró que la respuesta de las personas había cambiado notablemente desde entonces. El estudio original fue realizado por Dorothy Jordan Lloyd, que trabajaba en la Asociación de Biología Marina en Plymouth, y se centró en los individuos que se encuentran en Wembury Bay. Fue publicado en 1914, y el estudio actual, dirigido por la licenciada en biología marina Katharine Clayton, lo repitió en términos de los procesos seguidos y las ubicaciones precisas de las que se recolectaron las muestras.

Prueba del rescate evolutivo en la naturaleza ante el cambio climático

Cuando se probó en un rango de diferentes concentraciones de agua salada en el laboratorio, los científicos demostraron que el gusano plano podía regenerarse después de lesiones menores a salinidades más bajas que las registradas originalmente. También demostraron que si bien en 1914 había un nivel de salinidad óptimo para que los individuos se regeneraran, este ya no es el caso, lo que sugiere que los individuos han ampliado su rango de tolerancia en los 104 años intermedios.

Los científicos también examinaron los niveles de lluvia para el área de la bahía de Wembury y encontraron que habían aumentado entre 1914 y 2018, lo que probablemente resulte en una exposición a salinidades más bajas en la región intermareal, donde se encuentra el gusano plano.

En conjunto, dicen que muestra cómo las especies individuales pueden adaptarse y sobrevivir a los efectos localizados del cambio climático, lo que, si es correcto, proporciona algunas de las primeras pruebas de un rescate evolutivo que tiene lugar en la naturaleza. Katharine Clayton, que comenzó el estudio como parte de su licenciatura y lo redactó para su tesis de último año y ahora está cursando el doctorado en la Universidad de Exeter, señala que cuando empezaron los niveles de salinidad en su hábitat natural.

"Sin embargo, nos enteramos rápidamente del estudio de Dorothy en 1914, por lo que se convirtió en una prueba perfecta de cómo una población individual se había adaptado a los cambios dentro de su entorno inmediato --recuerda en un comunicado--. Los hallazgos proporcionan una evidencia realmente interesante de los impactos del cambio climático, pero también me ha inspirado volver a visitar el trabajo de Dorothy y destacar a una científica pionera de su tiempo".

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El coautor de la investigación, el profesor de zoología marina John Spicer, supervisó el trabajo de Katharine y es una autoridad líder mundial en cómo las especies marinas pueden adaptarse al cambio climático.

"Durante los últimos 15 a 20 años ha existido una idea llamada rescate evolutivo en la que, frente al rápido cambio climático, los animales evolucionan para sobrevivir --prosigue--. Muchos, incluido yo mismo, hemos dudado de la posibilidad de tal rescate, especialmente en un Un corto espacio de tiempo en términos de evolución de las especies, pero este estudio muestra que bien puede ser posible en la naturaleza porque, al comparar dos experimentos idénticos con 100 años de diferencia, el animal ha cambiado su forma de trabajar, su fisiología".

"Es una prueba de que el rescate evolutivo puede existir en la naturaleza, no solo en el laboratorio, y es un gran paso adelante en nuestra comprensión de cómo las especies pueden adaptarse a medida que cambia el entorno que las rodea --continúa--. Con los dos estudios realizados 50 años antes y después del comienzo del Antropoceno, también proporciona una visión fascinante del efecto que los humanos están teniendo en las especies con las que compartimos nuestro planeta".

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