Reescriben la historia evolutiva de los delfines

  • Los delfines son la familia más diversa de mamíferos marinos vivos e incluyen especies como el delfín mular y la ballena asesina pero su evolución y registro fósil temprano se ha impregnado de misterio debido a la falta de buenos ejemplares.

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Un nuevo estudio publicado en 'Journal of Vertebrate Paleontology' vuelve a describir la especie más antigua de delfín con un nuevo nombre: 'Eodelphis kabatensis' a raíz del análisis de un cráneo fósil. Aunque el cráneo parcial se ha descrito anteriormente en la década de 1970, la comunidad científica en gran medida lo ha ignorado, por lo que los nuevos detalles tienen implicaciones importantes para la historia evolutiva de los delfines.

   Los delfines son la familia más diversa de mamíferos marinos vivos e incluyen especies como el delfín mular y la ballena asesina pero su evolución y registro fósil temprano se ha impregnado de misterio debido a la falta de buenos ejemplares. Se recopiló el cráneo de 'Eodelphis kabatensis' de un pequeño afluente del río Oshirarika en Hokkaido, Japón, de un afloramiento de la Formación Mashike.

   Los investigadores que trabajaron en la muestra estrecharon la edad de esta especie a finales del Mioceno (hace entre 13 y 8,5 millones de años), haciéndola la primera verdadera especie de delfines descrita. "La evolución temprana de los verdaderos delfines todavía está cubierta de misterio. 'Eodelphis kabatensis' nos da información acerca de la morfología de los primeros delfines", afirma el autor principal del trabajo, Mizuki Murakami.

   'Eodelphis' es un eslabón importante en la historia evolutiva de los delfines pero, antes de este estudio, había incongruencia entre el registro fósil de los delfines y los estudios de base molecular. Los más antiguos verdaderos fósiles de delfines encontrados tenían menos de 6 millones de años, mientras que los estudios moleculares sugieren que se originaron y comenzaron a diversificarse hace entre 9 y 12 millones de años.

   "Eodelphis kabatensis', descubierto entre los sedimentos que se depositaron hace entre 8 y 13 millones de años, ha resuelto en gran medida esta discrepancia y proporciona la mejor visión hasta ahora de lo que el cráneo de los primeros delfines puede haber parecido", subraya Jonathan Geisler, paleontólogo de mamíferos marinos del Colegio de Medicina Osteopática del Instituto de Tecnología de Nueva York, en Estados Unidos.

   Además de su importancia como el primer delfín verdadero, este nuevo estudio también incorpora el análisis más completo de las relaciones dentro de 'Delphinoidea', el grupo que engloba a las ballenas dentadas. Al incluir 'Eodelphis' en el análisis, los autores fueron capaces de obtener una imagen mucho más clara de la evolución de las ballenas dentadas.

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   Por otra parte, la presencia de 'Eodelphis' en el Océano Pacífico durante el Mioceno tardío tiene implicaciones para la historia geográfica de los delfines. Aunque se necesitan descubrir más especímenes, este estudio sugiere que los delfines podrían haber tenido su origen en el Pacífico.

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