Un programa informático podría decidir qué especies se salvan de la extinción con dinero limitado

Investigadores de Australia han desarrollado un método eficiente para salvar a una amplia gama de especies amenazadas, incluyendo las más antiguas y extrañas que pueden ser costosas de proteger.

La nueva técnica del CEED (Centre of Excellence for Environmental Decisions) ayuda a maximizar tanto la preservación de especies como de diversidad genética, para afrontar el dilema de la conservación de preservar más o menos especies, o centrarse en aquellas únicas y más antiguas que son más costosas de salvar.

"La crisis de extinción mundial es cada vez peor, y los fondos de conservación rara vez son suficientes para detener cómo mengua la biodiversidad", dice Joseph Bennett, imvestigador del CEED y de la Universidad de Queensland. "Esto es como una biblioteca en llamas y tenemos que salvar la mayor cantidad de información valiosa que podamos".

"Si tenemos que elegir, ¿nos decidimos por los libros raros yviejos, o nos llevamos un mayor número de libros más pequeños que pueden contener menos información que los tomos más antiguos?", se pregunta.

Bennett explica que las especies altamente diferenciadas tienen pocos parientes cercanos, y su linaje se ha aislado en el árbol de la vida durante muchos millones de años. El ornitorrinco es un ejemplo de 'raro tomo antiguo' de Australia - sus ancestros divergieron de otros mamíferos en algún momento entre hace 160 y 200 millones de años.

La nueva técnica del CEED (Centre of Excellence for Environmental Decisions) ayuda a maximizar tanto la preservación de especies como de diversidad genética, para afrontar el dilema de la conservación de preservar más o menos especies, o centrarse en aquellas únicas y más antiguas que son más costosas de salvar.

A medida que las distintas especies se aíslan de los demás, también contienen genes únicos, que pueden en el futuro ser muy importantes para la salud de los ecosistemas, o incluso el desarrollo de la medicina. Por ejemplo, el Ginkgo biloba es una espeice antigua genéticamente distinta, que alguna vez estuvo cerca de la extinción, pero ahora se utiliza la medicina tradicional, dice.

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"Así que la pérdida de las especies más distintas podría significar la pérdida de esta información genética, junto con millones de años de evolución", dice. "Pero cuando estas especies son caras de proteger, puede significar gastar dinero para salvar una o dos especies en lugar de cinco o diez".

PROGRAMA INFORMÁTICO

Para resolver este dilema, los investigadores del CEED han desarrollado un programa informático que predice cuántas especies y la cantidad de diversidad genética que puede ser salvada con una determinada cantidad de dinero.

El programa consiste en la clasificación de cada especie en base a diferentes criterios, incluyendo en qué medida está amenazada, el coste de preservarla, y hasta qué punto es genéticamente única.

"Utilizamos el programa en un estudio con las 700 especies más amenazadas de Nueva Zelanda", dice Bennett. "En el estudio, potenciamos la importancia de salvar especies raras, por lo que cuanto más singulares son sus genes, mas arriba se alinean".

"Utilizando este programa, hemos encontrado un equilibrio que salvaría el mayor número de especies diferentes, conservando la máxima diversidad genética dentro de un presupuesto determinado", agrega.

El equipo encontró que las mejores soluciones significan gastar dinero en algunas especies menos distintas si una especie única resulta tan cara como para haber reducido significativamente el número total de especies - y la diversidad genética - que podría ser conservada con esos recursos.

"Pero la buena noticia es que nuestros mejores soluciones aún eran capaces de alcanzar el 95 por ciento de la mayoría de las especies y el 95 por ciento de más diversidad genética que pudimos conseguir para cualquier presupuesto", concluye. El estudio ha sido publicado en Biological Conservation.

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