Tecnología verde para aprovechar los residuos químicos y energéticos de las nucleares

  • Químicos han diseñado un sistema para convertir residuos nucleares en un compuesto versátil que podría utilizarse para generar productos químicos valiosos y nuevas fuentes de energía.

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El uranio empobrecido es un subproducto radiactivo del proceso utilizado para crear energía nuclear. Su riesgo para la salud hace que se almacene en instalaciones costosas o se use para fabricar misiles que perforan blindajes.

Pero, en un artículo publicado en el Journal of the American Chemical Society, el profesor Geoff Cloke, el profesor Richard Layfield y el doctor Nikolaos Tsoureas, todos en la Universidad de Sussex, han revelado que el uranio empobrecido podría, de hecho, ser más útil de lo que podríamos pensar.

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Mediante el uso de un catalizador que contiene uranio empobrecido, los investigadores han logrado convertir etileno (un alqueno utilizado para fabricar plástico) en etano (un alcano utilizado para producir una serie de otros compuestos, incluido el etanol).

Su trabajo es un avance que podría ayudar a reducir la pesada carga del almacenamiento a gran escala del uranio empobrecido y conducir a la transformación de alquenos más complicados.

El profesor Layfield dijo en un comunicado: "La capacidad de convertir alquenos en alcanos es una reacción química importante que significa que podemos tomar moléculas simples y convertirlas en productos químicos valiosos, como aceites hidrogenados y petroquímicos que se pueden utilizar como fuente de energía".

"El hecho de que podamos usar uranio empobrecido para hacer esto proporciona pruebas de que no debemos temerle, ya que en realidad podría ser muy útil para nosotros".

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Trabajando en colaboración con investigadores de la Universidad de Toulouse y la Humboldt-Universität zu Berlin, el equipo de Sussex descubrió que una molécula organometálica basada en uranio empobrecido podría catalizar la adición de una molécula de hidrógeno al doble enlace carbono-carbono en etileno, el miembro más simple de la familia de los alquenos, para crear etano.

El profesor Cloke dijo: "Nadie había pensado usar uranio empobrecido de esta manera antes. Si bien la conversión de etileno en etano no es nada nuevo, el uso de uranio es un hito clave".

"La clave de la reactividad fueron dos anillos pentagonales fusionados de carbono, conocidos como pentaleno, que ayudan al uranio a inyectar electrones en etileno y activarlo para la adición de hidrógeno".

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