Conoce al singular camaleón pantera de Madagascar

Los resultados de su investigación aparecen en el último número de la revista Molecular Ecology y también revelan la necesidad urgente de proteger los hábitats de Madagascar.

Un estudio de Michel Milinkovitch, profesor de la Universidad de Ginebra revela que el carismático reptil camaleón pantera, endémico de Madagascar, en realidad está compuesto de once especies distintas.

Los resultados de su investigación aparecen en el último número de la revista ‘Molecular Ecology’ y también revelan la necesidad urgente de proteger los hábitats de Madagascar.

Madagascar es el hogar de una biodiversidad extraordinaria, pero en las últimas décadas, los bosques de la isla y la biodiversidad asociada han estado bajo el mayor ataque de su historia. La rápida deforestación está afectando a los biotopos de cientos de especies, incluyendo el camaleón pantera, una especie con variación intraespecífica espectacular de color.

En colaboración con el profesor Achille Raselimanana, de la Universidad de Antananarivo, en Madagascar, investigadores del Departamento de Genética y Evolución de la Facultad de Ciencias de la UNIGE, dirigido por Michel Milinkovitch, trataron de encontrar las claves genéticas detrás de la increíble paleta de colores del camaleón pantera. Sus análisis, realizados en Madagascar, revelan la presencia de 11 en lugar de una sola especie de este animal.

Se necesitaron dos expediciones dirigidas de este a oeste por los científicos para recoger una gota de sangre de cada uno de los 324 individuos y documentarlos mediante fotografías en color. El ADN (mitocondrial y nuclear) de cada uno de los especímenes fue secuenciado y analizado en el laboratorio de acuerdo con la hipótesis de que el color dominante de un camaleón podría estar relacionado con la zona geográfica donde se encuentra. Lo más importante es que el material genético indica una fuerte estructura genética entre linajes geográficamente restringidos, revelando muy bajo mestizaje entre poblaciones.

Los análisis matemáticos de las 324 fotografías en color demostraron que los sutiles patrones de color podían predecir de manera eficiente la asignación de los individuos camaleón a su linaje genético correspondiente, lo que confirma que podría ser necesario que muchas de las poblaciones geográficas se consideren especies separadas.

Entonces, los científicos simplificaron sus análisis de la diversidad de color en una clave de clasificación, permitiendo vincular la mayoría de camaleones a sus correspondientes especies utilizando sólo el ojo desnudo. Este caso de especiación escondido confirma una característica importante de Madagascar: que es uno de los lugares más diversos de la vida en la Tierra; un tesoro de biodiversidad.

Cada una de las nuevas especies de camaleón requiere una gestión individual, ya que cada una de ellas constituye una parte diferente de la biodiversidad total. La clave de clasificación visual ideada por los científicos podría ayudar a los biólogos locales y gerentes comerciales a evitar la sobreexplotaión por parte de la población local. La tarea de la gestión de la biodiversidad es enorme debido a la destrucción generalizada del hábitat forestal para prácticas agrícolas, así como para la producción de leña y carbón por poblaciones con niveles de vida muy bajos.

Estas actividades humanas amenazan la supervivencia de 400 especies de reptiles, 300 especies de anfibios, 300 especies de aves, 15.000 especies de plantas e innumerables especies de invertebrados. Además, aproximadamente entre el 80 y el 90 por ciento de todas las especies vivas que se encuentran en Madagascar son endémicas, lo que significa que no existen en ningún otro lugar en la tierra.

ep

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