Hallan un raro fósil viviente marino por primera vez en tres decádas

La criatura en cuestión es allonautilus scrobiculatus, una especie de nautilus que Ward y un colega habían descubierto en los años 80 cerca de la Isla Ndrova, en Papúa Nueva Guinea.

El biólogo Peter Ward, de la Universidad de Washington, ha observado en el Pacífico sur, el que considera uno de los animales más raros del mundo, que no ha sido visto en más de tres décadas.

La criatura en cuestión es allonautilus scrobiculatus, una especie de nautilus que Ward y un colega habían descubierto en los años 80 cerca de la Isla Ndrova, en Papúa Nueva Guinea.

Los nautilus son pequeños primos lejanos del calamar y la sepia. Son un antiguo linaje de los animales, a menudo bautizado como un «fósil viviente» porque sus cáscaras distintivas aparecen en el registro fósil durante un impresionante período de 500 millones de años. Ward dice que este reciente avistamiento de allonautilus indica que todavía hay mucho que aprender acerca de estas criaturas.

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«Antes de esto, sólo dos humanos habían visto allonautilus scrobiculatus», dijo Ward. «Mi colega Bruce Saunders del Bryn Mawr College encontró al allonautilus primero, y yo los ví unas semanas más tarde.», informa la Universidad de Washington.

Estos avistamientos fueron en 1984. Ward y Saunders recogieron varias muestras de scrobiculatus allonautilus para el análisis y se dieron cuenta de que su branquias, mandíbulas, forma de concha y las estructuras reproductivas masculinas difieren significativamente de otras especies de nautilus.

«Algunas características del nautilus como la cáscara que le dan la etiqueta de ‘fósil viviente’ no han cambiado desde hace mucho tiempo, pero otras partes sí», dijo Ward. Allonautilus tiene un accesorio distintivo claramente visible en las fotografías. «Tiene una gruesa cubierta peluda y viscosa en su caparazón», dijo Ward. «Cuando vimos por primera vez de eso, nos quedamos asombrados.»

Este nautilus viscoso resultó ser aún más difícil de alcanzar que sus hermanos. Aparte de otra breve avistamiento por Saunders en 1986, allonautilus desapareció hasta julio de 2015. Como los nautilus son carroñeros expertos, Ward y sus colegas diseñaron un «cebo en un palillo» que llenaban con pescado carne de pollo en un poste en suspensión entre 100 y 400 metros por debajo de la superficie y filmaron la actividad alrededor del cebo durante 12 horas.

La película de un cebo situado en el mar cerca de la costa de la isla de Ndrova mostró un allonautilus acercándose al cebo después de una ausencia de 31 años de la vida de Ward. Pronto se unió otro nautilus, y los dos lucharon por el acceso al cebo hasta que un pez luna llegó a la escena.

Ward advierte de que la sobrepesca en la zona puede hacer que esta especie sea aún más rara, e incluso se extinga.

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