Lo escarabajos ya polinizaban en el Jurásico temprano antes que las abejas

Los escarabajos ya polinizaban en el Jurásico temprano, mucho antes de que lo hicieran las abejas.

Los escarabajos ya polinizaban en el Jurásico temprano, mucho antes de que lo hicieran las abejas. Así lo pone de manifiesto un análisis del Instituto de Geología y Paleontología de Nankín, publicado este jueves en la revista ‘Current Biology’.

Dicha es la conlcusión a la que han llegado los expertos chinos a partir del escarabajo boganiid, conservado en ámbar birmano en el marco de 99 millones de años de la mano con granos de polen de cícadas, que ha arrojado pistas sobre la polinización de la gimnosperma.

Las plantas con flores son bien conocidas por su relación especial con los insectos y otros animales que sirven como sus polinizadores. No obstante, antes del aumento de las angiospermas, otro grupo de gimnospermas perennes inusuales, conocidas como cícadas, pudieron haber sido las primeras plantas polinizadas por insectos.

El informe supone la 1ª evidencia fósil definitiva de esa relación íntima entre las cícadas y los insectos. Del mismo modo, revela adaptaciones especiales de los escarabajos, que incluyen parches mandibulares, para el transporte de polen de cícadas.

«Los escarabajos boganiid han sido antiguos polinizadores de cicadáceas a partir de la correspondía a de las cícadas y los dinosaurios», sugiere Chenyang Cai, desde ahora becario de análisis de la Universidad de Bristol.

«Nuestro hallazgo indica un probable origen antiguo de polinización de escarabajos de cícadas unos en el Jurásico temprano, mucho antes de que predominara la polinización por angiospermas y la radiación de los insectos polinizadores de plantas con flores, como las abejas, luego en el Cretácico», añade Cai.

Cuando el supervisor de Cai, Diying Huang, en el Instituto de Geología y Paleontología de Nanjing, Academia de Ciencias de China, le mostró por vez primera el escarabajo atrapado en ámbar, se sintió intrigado al reconocer que sus mandíbulas grandes con cavidades erizadas podrían sugerir que el escarabajo suponía un polinizador de cícadas.

Después de cortar, recortar y pulir la muestra para obtener una mejor visión bajo el microscopio reveló que el escarabajo portaba distintos grupos de diminutos granos de polen. Cai consultó a Liqin Li, un experto en polen antiguo de la Academia de Ciencias de China, quien confirmó que los granos de polen pertenecían a una cícada.

Los investigadores incluso realizaron un extenso estudio filogenético para explorar el árbol genealógico del escarabajo. Su reporte comentó que el escarabajo fosilizado pertenecía a un grupo hermano del extinto Paracucujus australiano, que poliniza la cícada macrozamia riedlei.

El hallazgo, junto con la distribución disyuntiva actual de los pares escarabajo-herbívoro y cícaro-huésped relacionados en Sudáfrica y Australia, respaldan un origen antiguo de la polinización de escarabajos de las cícadas, según han indicado los investigadores.

Del mismo modo, Cai comenta que los hallazgos junto con la distribución de escarabajos boganiidos modernos le llevan a sospechar que todavía no se han encontrado polinizadores de escarabajos similares a las cícadas.

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