Calentamiento global, el ‘desastre’ es presente/pasado

El calor generado por el uso de un combustible fósil resulta superado en pocos meses por el calentamiento causado por la emisión de su dióxido de carbono a la atmósfera.

Es la conclusión del nuevo trabajo de los científicos de la Carnegie Institution Xiaochun Zhang y Ken Caldeira publicado en Geophysical Research Letters. La liberación de CO2 a la atmósfera contribuye a una captura de calor que, de otro modo, se emite hacia el espacio exterior.

Cuando se quema un combustible fósil, se libera calor. Parte se utiliza para proporcionar energía a las infraestructuras humanas, pero con el tiempo toda esa energía se escapa al medio ambiente y calienta el planeta.

Este proceso de combustión produce dióxido de carbono, que es un gas de efecto invernadero que se acumula en la atmósfera durante miles de años y atrapa calor que de otro modo escaparía al espacio, provocando el cambio climático global.

En un estudio de modelado de carbono, petróleo y gas natural, Zhang y Caldeira compararon el calentamiento causado por la combustión con el calentamiento causado por el dióxido de carbono liberado por un simple ejemplo de combustión, como uno trozo de carbón, y una planta de energía que está consumiendo continuamente combustible.

Encontraron que el calentamiento de dióxido de carbono causado excede la cantidad de calor liberada por un trozo de carbón en tan sólo 34 días. El mismo fenómeno se observa en 45 días para una combustión de petróleo, y en 59 días para un ejemplo de quema de gas natural.

«En última instancia, el calentamiento inducido por el dióxido de carbono durante los miles de años que permanece en la atmósfera excedería el calentamiento de la combustión en un factor de 100,000 o más», dijo Caldeira.

Para una planta de energía funciona de forma continua, el calentamiento causado por el dióxido de carbono en la atmósfera supera el calor liberado a la atmósfera por la combustión en menos de medio año – sólo tres meses para las plantas de carbón. Con este tipo de combustión continua constante, se tarda 95 días usando carbón, 124 días con fuel, y 161 días con gas natural.

Caldeira explicó: «Si una planta de energía quema de forma continua, en menos de 3 a 5 meses, dependiendo del tipo de planta de energía, el CO2 de la planta de energía está haciendo más para calentar la Tierra que las combustiones en sus calderas. Conforme pasa el tiemp, la tasa de combustión en la planta de energía sigue siendo la mismo, pero el CO2 se acumula, por lo que al año, los gases de efecto invernadero calentarán la Tierra mucho más que las emisiones directas de la planta de energía».

«Es importante señalar que las emisiones de calor de la combustión no son insignificantes, sobre todo en las zonas urbanas», añadió Zhang. «Pero el calentamiento causado por el dióxido de carbono es mucho mayor. Nuestros resultados remarcan la urgencia de reducir las emisiones de inmediato.»

ep

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