Confirmación de que cada vez más hielo del interior antártico llega al mar

  • Geophysical Research Letters comunica la primera evidencia cuantificable basada en la física de que la reducción de barreras de hielo en la Antártida causa que fluya más hielo del interior al mar.

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Las mediciones satelitales tomadas entre 1994 y 2017 han detectado cambios significativos en el grosor de las plataformas de hielo flotantes que rodean la capa de hielo antártico. Estos estantes se apoyan contra el hielo terrestre, manteniéndolos en su lugar como una banda de seguridad.

Si bien se ha sugerido que las finas plataformas de hielo fueron responsables de una pérdida directa de hielo desde la capa de hielo terrestre hacia el océano, no había evidencia real que vincule datos y física que pudieran demostrar esto, hasta ahora.

Confirmación de que cada vez más hielo del interior antártico llega al mar

Investigadores en el Reino Unido y los Estados Unidos han llevado a cabo la primera evaluación en todo el continente del impacto que están teniendo las cada vez más delgadas capas de hielo en el flujo de hielo en la Antártida.

Estaban particularmente interesados en ver cuánto hielo fluía a través de la 'línea de conexión a tierra'. Este es el punto donde la capa de hielo terrestre se encuentra con las plataformas de hielo marino.

Utilizaron un modelo de flujo de hielo de última generación desarrollado en la Universidad de Northumbria, Reino Unido, y nuevas mediciones disponibles de cambios en la geometría de las plataformas de hielo para calcular los cambios en el flujo de hielo a tierra.

Cuando se compararon los resultados modelados con los obtenidos por los satélites en los últimos 25 años, los investigadores encontraron lo que describieron como similitudes "llamativas y robustas" en el patrón de hielo que fluye desde la capa de hielo hacia el océano.

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El mayor impacto se encontró en la Antártida occidental, que ya hace una contribución significativa al cambio del nivel del mar. Los mayores cambios se están produciendo alrededor de los glaciares Pine Island y Thwaites. En el glaciar Pine Island, la evidencia de estos cambios se pudo ver casi 150 kilómetros tierra adentro, aguas arriba de la línea de tierra.

Hilmar Gudmundsson, profesor de glaciología y ambientes extremos en la Universidad de Northumbria dirigió el estudio. Dijo que ha habido una larga pregunta sobre qué estaba causando los cambios que hemos observado en el hielo terrestre durante los últimos 25 años, y que si bien el adelgazamiento de las plataformas de hielo flotantes se había sugerido como una razón, la idea nunca antes había sido puesta a prueba.

"También hay otros procesos en juego, pero ahora podemos afirmar firmemente que los cambios observados en las plataformas de hielo causan cambios significativos sobre el hielo molido, acelerando su flujo hacia el océano", declaró en un comunicado.

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Un elemento crítico de los hallazgos fue la velocidad a la que el hielo fluyó desde la lámina hacia el océano como resultado de la disminución de las plataformas de hielo. "Una de las lecciones más importantes de este estudio es que el impacto se siente sin demora", dijo el profesor Gudmundsson.

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