Los humanos se adaptaron a vivir en la selva hace 20.000 años y se creía que estuvo deshabitada hasta hace 8.000 años

Este estudio, que se publica en la edición digital temprana de Science, demuestra que los primeros humanos modernos se adaptaron a vivir en la selva durante largos periodos de tiempo y antes de lo que se creía .

Un análisis de isótopos de carbono y oxígeno en dientes de 26 individuos que vivieron hace 20.000 años en lo que hoy es Sri Lanka sugieren una dieta en gran parte procedente de la selva tropical.

Este estudio, que se publica en la edición digital temprana de ‘Science’, demuestra que los primeros humanos modernos se adaptaron a vivir en la selva durante largos periodos de tiempo y antes de lo que se creía .

Anteriormente, se pensaba que los humanos no ocuparon los bosques tropicales hasta 12.000 años después de esa fecha y que los bosques tropicales fueron en gran medida «prístinos»entornos libres de humanos hasta el Holoceno Temprano, hace 8.000 años. Los académicos razonaron que, en comparación con los paisajes más abiertos, los seres humanos podrían haber encontrado las selvas demasiado difíciles para moverse por ellas, con menos comida disponible para cazar o capturar.

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El documento también señala que los análisis arqueológicos anteriores proporcionan «provocadores indicios» de seres humanos posiblemente ocupando ambientes de selva tropical alrededor de hace 45.000 años. Esta investigación anterior no deja claro si esos primeros habitantes humanos de la selva estaban desarrollando una actividad especializada o si entraron en la selva sólo durante periodos limitados de tiempo en ciertas épocas del año en lugar de permanecer allí todo el año.

«La metodología isotópica aplicada en nuestro estudio ya se ha utilizado con éxito para estudiar cómo los primates, incluidos los grandes simios africanos, se adaptan a su entorno forestal. Sin embargo, ésta es la primera vez que los científicos han investigado antiguos fósiles humanos en un contexto de bosque tropical para ver cómo nuestros primeros ancestros sobrevivieron en un hábitat así», detalla la profesora de la Universidad de Oxford Julia Lee-Thorp.

Los investigadores estudiaron los dientes fosilizados de 26 seres humanos de entre 20.000 y 3.000 años, todos ellos recuperados de tres sitios arqueológicos en Sri Lanka, hoy rodeados por una densa selva tropical o un terreno más abierto. El análisis de los dientes reveló que todos los seres humanos llevaban una dieta procedente de entornos ligeramente abiertos de «selva tropical intermedia».

Sólo dos de ellos mostraron una firma reconocible de una dieta que se encuentra en pastizales abiertos, pero estos dos dientes fueron fechados en alrededor de hace 3.000 años, el inicio de la Edad de Hierro, cuando la agricultura se desarrolló en la región. La nueva evidencia publicada en este documento sostiene que esto demuestra la capacidad de adaptación de nuestros primeros antepasados .

«Los resultados son significativos en lo que demuestra que los primeros seres humanos en Sri Lanka eran capaces de vivir casi en su totalidad de la comida que hay en la selva sin la necesidad de avanzar a otros entornos.

Nuestros primeros antepasados humanos fueron claramente capaces de adaptarse con éxito a diferentes ambientes extremos», subraya Patrick Roberts, estudiante de doctorado que se está especializando en la investigación de las adaptaciones humanas tempranas en el Laboratorio de Investigación de Oxford para la Arqueología y la Historia del Arte.

El coautor Mike Petraglia, profesor de la Universidad de Oxford, añade: «Nuestra investigación proporciona un calendario claro que muestra el profundo nivel de interacción que los primeros humanos tenían con la selva tropical en el sur de Asia. Necesitamos más investigación para ver si este patrón también fue seguido en otros ambientes similares en el sudeste de Asia, Melanesia, Australasia y África».

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