Una corriente de hielo dejó huella en el sur desértico de África

Después de regresar a casa del viaje, Andrews comenzó a investigar los orígenes de los drumlins de Namibia, solo para descubrir que nunca habían sido estudiados.

Un tipo de colina que a menudo se encuentra en lugares que alguna vez estuvieron cubiertos de glaciares ha sido descubierta en una formación geológica de la desértica Namibia. Durante un viaje de estudios en este país del sur de África, los geólogos de la Universidad de Virginia Occidental Graham Andrews y Sarah Brown se encontraron con una formación de tierra peculiar: un desierto llano salpicado de cientos de colinas largas y empinadas. Se dieron cuenta rápidamente de que el paisaje irregular estaba formado por ‘drumlins’, como denominan a estas colinas.

«Nos dimos cuenta rápidamente de lo que estábamos viendo porque los dos crecimos en áreas del mundo que habían estado bajo glaciares, yo en Irlanda del Norte y Sarah en el norte de Illinois», dijo Andrews, profesor asistente de geología. Después de regresar a casa del viaje, Andrews comenzó a investigar los orígenes de los drumlins de Namibia, solo para descubrir que nunca habían sido estudiados.

«Las últimas rocas que nos mostraron en el viaje son de un período en el que el sur de África estaba cubierto de hielo«, dijo Andrews en un comunicado. «La gente obviamente sabía que una parte del mundo había estado cubierta de hielo alguna vez, pero nadie había mencionado nunca nada sobre cómo se formaban los ‘drumlins’ o incluso que estuvieran allí».

Andrews se asoció con el estudiante de geología de WVU, Andy McGrady, para usar morfometría, o medidas de formas, para determinar si los ‘drumlins’ mostraban algún patrón que reflejara comportamientos regulares a medida que el hielo los tallaba. Si bien los glaciares normales tienen patrones secuenciales de crecimiento y fusión, no se mueven mucho, explicó Andrews. Sin embargo, determinaron que los ‘drumlins’ presentaban grandes surcos, lo que mostraba que el hielo tenía que moverse a un ritmo rápido para tallar los surcos.

Estos surcos demostraron la primera evidencia de una corriente de hielo en el sur de África a finales de la Edad Paleozoica, que ocurrió hace unos 300 millones de años. «El hielo esculpió grandes y largos surcos en la roca mientras se movía», dijo Andrews. «No era solo que había hielo allí, sino que había una corriente de hielo. Era un área donde el hielo se movía realmente rápido». McGrady utilizó información disponible gratuitamente de Google Earth y Google Maps para medir su longitud, anchura y altura.

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