Vouivria, el más antiguo de los más grandes dinosaurios

Los científicos han reexaminado un fósil de museo, que había sido pasado por alto, para descubrir que es el miembro más antiguo conocido de la familia titanosauriforme de los dinosaurios.

El fósil, que los investigadores del Imperial College de Londres y sus colegas en Europa han llamado Vouivria damparisensis, ha sido identificado como un dinosaurio saurópodo braquiosaurio.

Los investigadores sugieren que la edad de Vouivria es de alrededor de 160 millones de años de antigüedad, por lo que es el fósil más antiguo conocido de la familia titanosauriforme de dinosaurios, que incluye dinosaurios más conocidos como el Brachiosaurus. Cuando el fósil fue descubierto por primera vez en Francia en la década de 1930, su especie no fue identificada, y hasta ahora se ha ignorado en gran medida en la literatura científica.

El nuevo análisis del fósil indica que Vouivria murió a una edad temprana, pesaba alrededor de 15.000 kilogramos y tenía más de 15 metros de largo, que es aproximadamente 1,5 veces el tamaño de un autobús de dos pisos en el Reino Unido.

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Tenía un cuello largo sostenido en torno a un ángulo de 45 grados, una cola larga y cuatro patas de igual longitud. Habría sido un comedor de plantas.

El Dr. Philip Mannion, autor principal del estudio del Departamento de Ciencias de la Tierra e Ingeniería del Imperial College de Londres, dijo en un comunicado: «Vouivria habría sido un herbívoro, que comía todo tipo de vegetación, como helechos y coníferas. Habitó durante el Jurásico tardío, hace unos 160 millones de años, en una época en que Europa era una serie de islas. No sabemos de qué murió esta criatura, pero millones de años más tarde está proporcionando evidencia importante para ayudarnos a entender con más detalle la evolución de los saurópodos braquiosaurios y un grupo mucho más grande de dinosaurios a los que pertenecían, llamados titanosauriformes.

Los titanosauriformes eran un grupo diverso de dinosaurios saurópodos y algunas de las criaturas más grandes que han vivido en tierra firme. Vivían desde al menos el Jurásico Tardío, hasta la extinción en masa del Cretácico final, cuando un asteroide aniquiló la mayor parte de la vida en la Tierra.

La falta de registros fósiles significa que ha sido difícil para los científicos comprender la evolución temprana de los titanosauriformes y cómo se propagaron por todo el planeta. La reclasificación de Vouivria como un titanosauriforme temprano ayudará a los científicos a comprender la propagación de estas criaturas durante el período Cretácico Temprano, un período posterior de tiempo, después del Jurásico, alrededor de 145 a 100 millones de años atrás.

La incorporación de Vouivria en un análisis revisado de las relaciones evolutivas de los saurópodos muestra que durante el período del Cretácico temprano, los braquiosaurios estaban restringidos a lo que ahora es África y los Estados Unidos, y probablemente se extinguieron en Europa.

Anteriormente, los científicos habían sugerido la presencia de otro dinosaurio braquiosaurido saurópodo llamado Padillasaurus mucho más lejos, en lo que ahora es América del Sur, en el Cretácico Inicial. Sin embargo, la incorporación de Vouivria al calendario fósil sugiere que Padillasaurus no era un braquiosaurio y que este grupo no se extendió hasta Sudamérica.

El fósil de Vouivria fue descubierto originalmente por paleontólogos en el pueblo de Damparis, en el departamento del Jura, en el este de Francia, en 1934. Desde entonces, ha estado almacenado en el Museo Nacional de Historia Natural de París. Sólo fue brevemente mencionado por los científicos en los estudios de los años 1930 y 1940, pero nunca fue reconocido como una especie distinta. Se ha ignorado en gran parte en la literatura, donde a menudo se ha referido simplemente como el dinosaurio de Damparis.

Ahora, un análisis más profundo del fósil también está ayudando a los científicos en el estudio de hoy a entender el medio ambiente que habría vivido Vouivria cuando murió, que fue debatido cuando se encontró inicialmente. Los investigadores creen que Vouivria murió en un ambiente de laguna costera, durante un breve descenso del nivel del mar en Europa, antes de ser enterrado cuando el nivel del mar aumentó una vez más. Cuando el fósil fue descubierto por primera vez, en rocas que provenían originalmente de un ambiente costero, los investigadores sugirieron que su carcasa había sido diluido por el mar, porque los saurópodos eran animales que vivían en tierra.

El examen de Vouivria realizado por el equipo actual, junto con un análisis de las rocas en las que se encontraba, proporciona una fuerte evidencia de que este no era el caso.

El nombre del género de Vouivria deriva de la vieja palabra francesa ‘vouivre’, ella misma del latín ‘vipera’, que significa ‘víbora’. En el Franco-Condado, la región en la que el espécimen fue descubierto originalmente, ‘la vouivre’ es un legendario reptil alado. El nombre de la especie damparisensis se refiere al pueblo Damparis, donde el fósil fue encontrado originalmente.

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