Desde cuándo hay tres especies de ballenas francas

¿Y las ballenas francas?

La mayoría de los científicos coinciden en que hay tres especies de ballenas francas: una en el Pacífico norte, una en el Atlántico norte, y la tercera en el hemisferio sur, en la región austral de los océanos Atlántico, Pacífico e Índico. Las ballenas son animales con poblaciones relativamente pequeñas y muy longevas, lo que dificulta a los científicos la tarea de construir árboles genealógicos. Una pregunta interesante es ¿cuándo se separaron las tres especies de ballenas francas desde una especie común?

El Dr. Jon Seger es profesor del Departamento de Biología en la Universidad de Utah, Estados Unidos, donde trabajan también los investigadores del ICB, Luciano Valenzuela y Carina Marón, junto a Vicky Rowntree, Directora del Programa Ballena Franca Austral. Jon utiliza los pequeños crustáceos llamados ciámidos (o piojos de ballenas) que viven en las callosidades para responder esta pregunta, pues la historia genética de los ciámidos está directamente ligada a la de las ballenas francas.

Jon explica que “los patrones de variación genética dentro y entre especies están determinados por los tamaños de las poblaciones, las tasas de mutación y los patrones de migración. Las poblaciones de piojos de ballenas son mucho más grandes que las de las ballenas francas, y por eso tienen niveles de variación genética mucho más elevados.”

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Las ballenas francas tienen tres especies de ciámidos (Cyamus ovalis, C. gracilis y C. erraticus). En conjunto, los genes de estas tres especies contienen mucha más información acerca de la historia poblacional de los ciámidos y de las ballenas, que los genes de las propias ballenas francas.

De acuerdo con Jon, “las poblaciones de ballenas francas en los tres sistemas oceánicos, el Pacífico norte, el Atlántico norte y el hemisferio Sur, parecen haber sido grandes durante varios millones de años antes de que la explotación humana las redujera casi hasta la extinción. Estas especies han estado separadas con poca o ninguna migración a través del ecuador desde hace unos cinco millones de años. Por eso, a pesar de que las ballenas francas nos resultan más o menos idénticas, en realidad son tres especies diferentes y de hecho, han estado separadas más o menos por el mismo lapso de tiempo que los humanos y los chimpancés.”

Si las ballenas francas han estado en este planeta por el mismo período de tiempo que nuestros ancestros homínidos y nosotros, ¿no es hora de brindarnos a nosotros y a ellas un mejor lugar para vivir… y para convivir?

Mariano Sironi

Director Científico del Instituto de Conservación de Ballenas

Video educativo “Las ballenas francas de Argentina” en Español (20 minutos) http://www.vimeo.com/3967201

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