Hallan canales gigantes debajo de una barrera de hielo antártico

Científicos de las universidades de Exeter, Newcastle, Bristol, Edimburgo, York y del ‘British Antarctic Survey’, en Reino Unido, han descubierto canales de hielo enormes debajo de una plataforma de hielo flotante en la Antártida. Con 250 metros de altura, casi tan altos como la torre Eiffel de París y una longitud de cientos de kilómetros a lo largo de la plataforma de hielo, los canales pueden influir en la estabilidad de la plataforma de hielo, por lo que su descubrimiento ayudará a los investigadores a entender cómo el hielo va a responder a las cambiantes condiciones ambientales.

   Estos investigadores usaron imágenes satelitales y mediciones de radar aerotransportado para revelar los canales bajo la plataforma de hielo. Los canales, cuyo descubrimiento publica ‘Nature Geoscience’, se pueden ver en la superficie de la plataforma de hielo, así como por debajo, debido a que el hielo flota a una altura diferente en función de su espesor.

   Los autores de la investigación también predijeron el camino de agua de deshielo que fluye debajo de la parte del hielo en contacto con la tierra, conocida como la capa de hielo, y descubrieron que las trayectorias de flujo predichas se alinean con los canales bajo la plataforma de hielo en el punto donde el hielo empieza a flotar.

   Este emparejamiento indica que el agua que fluye debajo de la capa de hielo es responsable de la formación de los canales de debajo de la plataforma de hielo flotante. Cuando el agua de deshielo que fluye bajo la capa de hielo entra en el océano debajo de la plataforma de hielo, se forma una columna de agua del océano, que entonces se derrite en los grandes canales bajo la plataforma de hielo.

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   Anteriormente, se pensaba que el agua fluía en una fina capa debajo de la capa de hielo, pero la evidencia de este estudio sugiere que fluye de una manera más como los ríos de agua. La forma en la que el agua fluye por debajo de la capa de hielo influye fuertemente en la velocidad del flujo de hielo, sin embargo, todavía no se han determinado las implicaciones para el futuro de la capa de hielo.

   «Si vamos a entender el comportamiento de la capa de hielo y su contribución a los cambios en el nivel del mar, tenemos que comprender plenamente el papel del agua en la base de la capa de hielo. La información obtenida de estos canales descubiertos recientemente nos permitirá entender mejor cómo funciona el sistema de agua y, por lo tanto, la manera en la que la capa de hielo se comportará en el futuro», ha explicado la doctora Anne Le Brocq, de la Universidad de Exeter.

   Se han observado canales de esta magnitud con anterioridad en otros lugares, pero su formación se ha atribuido a procesos puramente oceánicos en lugar de agua de deshielo de la capa de hielo. Ahora, establecida la conexión al sistema de agua de deshielo, las observaciones que puedan conseguirse de los canales tienen el potencial de arrojar luz sobre la forma en la que fluye el agua de deshielo en la base de una capa de hielo inaacesible de kilómetros de espesor.

ECOticias.com – ep

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