Muchas especies tropicales podrán evolucionar para adaptarse al cambio climático, si es moderado

Investigaciones anteriores ofrecían una sombría perspectiva para la adaptación de especies tropicales al cambio climático, pero ahora los investigadores de la Universidad de Monash creen que la situación no sea tan desesperada.

Algunas especies tropicales pueden sobrevivir al cambio climático evolucionando y evitar la extinción. Pero cientificos precisan que esto sería viable solo si el cambio no es demasiado abrupto y no altera dramáticamente las condiciones que en la actualidad experimenta una especie, según un estudio publicado en Proceedings.

Investigaciones anteriores ofrecían una sombría perspectiva para la adaptación de especies tropicales al cambio climático, pero ahora los investigadores de la creen que la situación no sea tan desesperada.

Uno de los principales investigadores, Belinda Van Heerwaarden, dijo que el impacto del cambio climático sobre la biodiversidad del mundo es en gran parte desconocido. «Si bien muchos creen que algunas especies tienen el potencial evolutivo de adaptación, en realidad nadie lo sabe a ciencia cierta y se teme que algunos podrían extinguirse».

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Van Heerwaarden y Carla M. Sgro, de la Facultad de Ciencias extendieron un experimento de la década de 2000 en la que moscas tropicales nativas de los bosques tropicales australianos llamadas Drosophila birchii, fueron sacadas de la selva tropical húmeda y expuestos a condiciones muy secas, imitando los efectos de un posible cambio climático.

En el experimento original, las moscas murieron en cuestión de horas a pesar de reintegrar en su entorno a aquellas que sobrevivieron más tiempo y permitieron que criasen durante más de 50 generaciones, lo que sugiere que no tenían la capacidad evolutiva para sobrevivir.

En la nueva versión del estudio, se cambiaron las condiciones, elevando la humedad del 10 al 35 por ciento. «El primer experimento probó si las moscas podían sobrevivir con el 10 por ciento de humedad relativa. Eso es un nivel extremo que está más allá de los cambios proyectados para el trópico húmedo bajo escenarios de cambio climático en los próximos 30 años.»

«En nuestra prueba hemos reducido la humedad a un 35 por ciento, que es mucho más relevante para predicciones de cómo el medio ambiente tropical puede evolucionar en los próximos 30 a 50 años. Descubrimos que cuando se cambia el medio ambiente, se obtiene una respuesta totalmente diferente» dijo Van Heerwaarden.

Mientras que, en promedio, la mayoría de las moscas murió después de sólo 12 horas, algunas sobrevivieron un poco más que otros. Mediante la comparación de las diferentes familias de moscas, los investigadores descubrieron que la diferencia en la resistencia de las moscas está influenciada por sus genes.

Para probar esta teoría, las moscas más longevas fueron rescatadas y se les permitió reproducirse. Después de sólo cinco generaciones, evolucionaron para sobrevivir un 23 por ciento más con un 35 por ciento de humedad.

Además de analizar el impacto potencial del cambio climático, la investigación también pone de relieve la importancia de la diversidad genética dentro de las especies. Sgro dijo que este hallazgo sugiere que hay una variación genética presente en estas moscas, lo que significa que pueden evolucionar en respuesta al cambio climático.

«Las especies tropicales constituyen la gran mayoría de la biodiversidad del mundo y los modelos climáticos predicen que estos serán más vulnerables al cambio climático. Sin embargo, estos modelos no tienen en cuenta que el grado de respuesta evolutiva puede amortiguar los efectos negativos del cambio climático

«Nuestra investigación indica que los genes que ayudan a las moscas a sobrevivir temporalmente en sequedad extrema no son los mismos que los que ayudan a resistir las condiciones más moderadas. El segundo grupo de genes son los que permiten a estas moscas adaptarse», dijo.

Los resultados significan que otras especies que se consideran en situación de riesgo grave podrían tener alguna esperanza de adaptarse un poco más al cambio climático de lo que se pensaba.

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