Un hongo fulmina los restos de medicamentos en aguas residuales

Investigadores de la Universidad Rey Juan Carlos (URJC) han probado con éxito un nuevo sistema basado en la actividad de un hongo que es capaz de degradar moléculas orgánicas complejas en aguas residuales, lo que ayudaría a eliminar aquellos medicamentos que llegan habitualmente a las depuradoras urbanas y no son eliminadas por los tratamientos convencionales.

Las aguas residuales contienen medicamentos de uso cotidiano, como antibióticos o antiinflamatorios y aunque una gran parte de los fármacos son eliminados en los tratamientos convencionales, otra cantidad importante sigue presente en las aguas que se vierten a los ríos, y por ello se conocen como contaminantes emergentes.

Un hongo fulmina los restos de medicamentos en aguas residuales

Para lograr una mayor eficacia de los sistemas convencionales de depuración, investigadores del grupo de Ingeniería Química y Ambiental de la URJC han testado con éxito un nuevo proceso basado en la actividad del 'Trametes versicolor', un hongo de la madera de podredumbre blanca, según detallan en la revista 'Environmental Science and Pollution Research'.

Este tipo de tecnología se denomina biooxidación avanzada y con ella se consigue la degradación de moléculas orgánicas complejas, como por ejemplo las moléculas de fármacos presentes en las aguas residuales urbanas.

El sistema emplea un contactor biológico rotativo, que consiste en discos giratorios, que permite el soporte de un cultivo de hongos y genera un cultivo mixto hongo/bacteria durante la operación. "El crecimiento del cultivo mixto mejora notablemente la eliminación de los fármacos presentes en las aguas residuales", explica Raúl Molina, investigador de la URJC y coautor del estudio.

El sistema emplea un contactor biológico rotativo, que consiste en discos giratorios, que permite el soporte de un cultivo de hongos y genera un cultivo mixto hongo/bacteria durante la operación.

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Durante la fase experimental del estudio, el reactor se alimentó durante 40 días con agua residual urbana dopada con doce fármacos de diferentes familias y actividades terapéuticas. "La selección de los sustancias se hizo en base a su concentración y frecuencia de aparición en residuos de depuradoras, unida al riesgo potencial para el medio ambiente asociado a cada uno de ellos", ha indicado Molina.

Los resultados de esta investigación demostraron que este sistema de depuración y de eliminación de los fármacos es más eficaz que los sistemas convencionales. La mejora en la actividad "se debe a la generación del cultivo mixto sobre la superficie de los discos del reactor", según este experto, dado que las especies pueden convivir en las condiciones de operación y su presencia conjunta produce un efecto sinérgico en términos de eficacia de depuración".

Éxito en la eliminación de fármacos resistentes

De los 12 compuestos analizados en este estudio, 11 de ellos han sido eliminados de manera eficaz, destacando el diclofenaco (antiinflamatorio no esteroideo) o la carbamazepina (antiepiléptico), con eliminaciones medias del 51 y 61 por ciento respectivamente.

Unos valores muy superiores a los obtenidos en el tratamiento biológico convencional de depuradoras urbanas, donde se consideran normalmente difíciles de eliminar. Además, con este sistema se han obtenido porcentajes de éxito en la eliminación de ibuprofeno y cafeína (80-100%), y sulfametoxazol (86%), un antibiótico encontrado frecuentemente en las aguas residuales.

En cuanto a otras sustancias, como el gemfibrozil, fármaco indicado para reducir el colesterol y triglicéridos, o analgésicos como la antipirina, también han alcanzado valores superiores de eliminación respecto a los tratamientos convencionales, entre un 60 y 80 por ciento.

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