Libre de hielo, el mar absorbe más energía solar y incrementa del calentamiento en el Océano Ártico

Científicos como Linette Boisvert de la NASA quieren saber cómo está contribuyendo este proceso a un Ártico más cálido y húmedo.

El hielo marino que flota en la superficie del Océano Ártico y sus mares vecinos crece en el otoño y el invierno y se derrite en la primavera y el verano.

Desde 1978, los satélites de vigilancia de este proceso han detectado una disminución general del hielo marino del Ártico.

Científicos como Linette Boisvert de la NASA quieren saber cómo está contribuyendo este proceso a un Ártico más cálido y húmedo. Una manera de averiguarlo es mirando el balance de energía en la superficie marina. Las áreas de océano sin hielo absorben más calor del Sol y se calientan, aumentando la humedad cerca de la superficie. Cuando la humedad en la superficie es mayor que la del aire que la recubre, la humedad es liberada a la atmósfera. En su forma de vapor, el agua es un gas de efecto invernadero que puede conducir a un mayor calentamiento y a más pérdida de hielo.

El mapa de arriba, elaborado con datos del instrumento Sonda Infrarroja Atmosférica (AIRS) en el satélite Aqua de la NASA, representa el transporte vertical de la humedad sobre el Ártico, el 21 de junio de 2014. Las áreas rojas y naranjas muestran dónde la humedad está dejando la superficie y entrando en el atmósfera por evaporación; las áreas azules son donde la humedad se está moviendo desde la atmósfera a la superficie. La velocidad a la que esto ocurre se denomina el flujo de humedad.

Los datos de este mapa se adquirieron en el solsticio de verano, después de que el hielo marino había iniciado su retiro anual hacia su grado mínimo (por lo general alcanzado en septiembre). La transición entre el hielo marino y el agua del océano es visible cuando el flujo de humedad cambia de negativo (azul) sobre el paquete de hielo marino sólido a positivo (rojo) sobre aguas libres de hielo.

Una segunda imagen muestra una vista de cerca del mar de Groenlandia que fue adquirida el mismo día por el Operational Land Imager (OLI) del Landsat 8. En esta imagen de color natural, el hielo marino es menos concentrado y expone en parte el oscuro y cálido océano al aire suprayacente.

Según Boisvert, es posible que el aire frío y seco del norte o de Groenlandia se moviera sobre esta área de hielo roto. Eso, a su vez, podría haber causado la evaporación que aparece de color naranja en la imagen superior. El vapor de agua adicional en el aire, combinada con el aire frío, se condensaría en las nubes bajas, transparentes que aparecen en la segunda imagen.

Este tipo de nube tiene implicaciones para el equilibrio energético del Ártico. Las nubes son lo suficientemente transparente para permitir que algo de radiación de onda corta pase a través de la superficie. Pero también podría prevenir algunas radiación de onda larga desde que abandona la superficie, dijo Boisvert. «Esta combinación podría causar un mayor calentamiento de la tierra y un mayor derretimiento del hielo del mar.»

ep

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