Por las reacciones químicas desencadenadas, los cráteres de impacto fueron semilleros para la vida en la Tierra

En un artículo recientemente publicado en la revista Geochimica et Cosmochimica Acta, el equipo propone que los impactos de grandes meteoritos y cometas en el mar crearon estructuras que proporcionan condiciones favorables para la vida.

Geoquímicos del Trinity College de Dublín pueden haber encontrado una solución al problema largamente debatido sobre dónde – y cómo – se formó la vida en primer lugar en la Tierra.

En un artículo recientemente publicado en la revista Geochimica et Cosmochimica Acta, el equipo propone que los impactos de grandes meteoritos y cometas en el mar crearon estructuras que proporcionan condiciones favorables para la vida. Después, el agua interactuó con la roca calentada por el impacto para permitir la síntesis de moléculas orgánicas complejas, y el propio cráter acabó actuando como un micro hábitat en el que la vida podría prosperar.

Durante mucho tiempo se ha sugerido que el material meteorítico y de cometas que bombardearon la Tierra primitiva trajo la materia prima – moléculas orgánicas complejas, tales como la glicina, beta-alanina, ácido gamma-amino-n-butírico, y el agua – y la energía requerida para la síntesis. El trabajo del grupo del Trinity ha proporcionado la nueva hipótesis de que los cráteres de impacto son ambientes ideales para facilitar las reacciones que permitieron echar raíces a las primeras semillas de la vida.

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El primer autor Edel O’Sullivan, dijo: «Estudios previos que investigan el origen de la vida se han centrado en la síntesis en ambientes hidrotermales. Hoy en día éstos se encuentran en las dorsales oceánicas, características distintivas de la tectónica de placas que probablemente no existían en la Tierra primitiva. Por el contrario, los resultados de este nuevo estudio sugieren que extensos sistemas hidrotermales se desarrollaron en un cráter de impacto adjunta en Sudbury, Ontario, Canadá».

Aunque no se conservan estructuras de impacto terrestres muy antiguas, la cuenca de Sudbury ofrece una oportunidad única para estudiar los sedimentos que llenaba la cuenca como una guía de lo que habrían parecido los cráteres de impacto antiguos. La estructura de Sudbury es distintiva entre los conocidos cráteres de impacto terrestres. Tiene un inusualmente grueso relleno de cuenca, y mucho es de color casi negro (debido al carbono), que contiene también los depósitos de metal hidrotermales.

Las muestras representativas de todo el relleno de la cuenca se analizaron para conocer su química, y los isótopos de carbono revelaron una interesante secuencia de los acontecimientos.

La primera cosa que se hizo evidente fue que el cráter se llenó con agua de mar en una etapa temprana, y se mantuvo submarino a lo largo de la deposición. Es importante destacar que el agua en la cuenca se aisló del océano abierto durante el tiempo suficiente para depositar más de 1,5 kilómetros de roca volcánica y sedimentos.

El relleno inferior se compone de rocas que se formaron cuando el agua entró en el cráter, cuyo suelo estaba cubierto por el impacto de fusión en caliente. Las reacciones de refrigeración depositaron rocas volcánicas y promovieron la actividad hidrotermal. Por encima de estos depósitos, la reducción de carbono comenzó a aparecer dentro del relleno de la cuenca y los productos volcánicos se hicieron más basálticos.

Anteriormente la presencia desconcertante de carbono en estas rocas se explica por el lavado de fuera de la cuenca del cráter. Sin embargo, los nuevos datos muestran que era la vida microbiana dentro de la cuenca del cráter la que fue responsable de la acumulación de carbono y también del agotamiento en nutrientes vitales, tales como el sulfato.

EP

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