La extinción del perezoso gigante tiene explicación y no te gustará

La pérdida de hasta el 90% de las especies de animales grandes en los continentes sin hielo ocurrió durante el final del Pleistoceno, y muchas especies de megafauna se extinguieron.

Tecnología avanzada ha ofrecido evidencia de que los humanos cazaron y mataron perezosos gigantes, extinguidos al final del Pleistoceno, hace unos 10.500 años, en la pampa argentina. Dataciones de radiocarbono de restos de un espécimen de perezoso gigante desafían la hipótesis popular de que los megamamíferos de América del Sur sobrevivieron bien durante el Holoceno en la Pampa, y sugieren que llegaron a extinguirse aún en el Pleistoceno.

La pérdida de hasta el 90% de las especies de animales grandes en los continentes sin hielo ocurrió durante el final del Pleistoceno, y muchas especies de megafauna se extinguieron. Hasta la fecha, los estudios han sugerido que los seres humanos y/o los eventos impulsados por el clima podrían ser los culpables de la pérdida de la megafauna, pero las causas y la dinámica de la extinción de la megafauna son difíciles de determinar, y la evidencia directa de la depredación humana por la megafauna es escasa.

El sitio arqueológico argentino Campo Laborde ha producido muchos fósiles de megafauna, pero ha sido difícil la datación precisa por radiocarbono en estos huesos porque los fósiles tienen muy poco colágeno, lo que dificulta su extracción. Las fechas también son un desafío porque el colágeno está muy contaminado con materia orgánica sedimentaria. Para superar esta contaminación, Gustavo G. Politis y sus colegas de la Universidad Nacional de la Plata, en Buenos Aires (Argentina), pensaron aplicar la química de purificación XAD, que puede aislar los aminoácidos en el colágeno de un hueso, lo que da como resultado una fecha de radiocarbono más precisa. Publican resultados en Science Advances.

Solo un hueso de un perezoso gigante encontrado en el suelo en Campo Laborde contenía colágeno. Este especímen se fechó por primera vez en 2007 con alrededor de 9.730 años de edad (vinculado al Holoceno, que comenzó hace unos 11.650 años). Al utilizar la espectrometría de masas con acelerador para marcar por radiocarbono los aminoácidos de la muestra, Politis determinó mejor la datación del hueso del perezoso gigante alrededor de los 10.570 años de edad, más o menos 170 años.

Según los autores, el colágeno contaminado fue la razón de las fechas «más jóvenes» (del Holoceno) anteriores. Además de los artefactos líticos descubiertos previamente que se encontraron alrededor del hueco del terreno del perezoso gigante y datados alrededor de hace entre 11.800 y 10.000 años, este estudio «data sólidamente» la caza del perezoso gigante hasta el Pleistoceno tardío y no admite que la megafauna extinta sobrevivió en el Holoceno en Campo Laborde, según explican los autores.

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