Astrobiólogos españoles predicen vulcanismo bajo cero en la luna Europa por sus rasgos rojizos

Esta posibilidad ha sido confirmada por un experimento llevad a cabo en laboratorio con agua, dióxido de carbono y sulfato de magnesio por investigadores del Centro de Astrobiología del INTA-CSIC, España.

Agua, sales y gases disueltos en el enorme océano que los científicos creen que podría existir debajo de la corteza helada de Europa pueden subir a la superficie generando las misteriosas formaciones geológicas asociadas a los materiales de color rojo que se pueden ver en el satélite de Júpiter.

   Esta posibilidad ha sido confirmada por un experimento llevad a cabo en laboratorio con agua, dióxido de carbono y sulfato de magnesio por investigadores del Centro de Astrobiología del
INTA-CSIC, España.

   Los científicos sospechan que el interior de Europa, una de las lunas heladas de Júpiter, existen depósitos de agua líquida, el elemento esencial para la vida en la Tierra. Esta teoría surgió de la información obtenida en las misiones Voyager y Galileo, que observaron también fracturas y terrenos caóticos en superficie  asociados a materiales de color rojizo, que contrastan con el blanco glacial del hielo de agua dominante en la superficie.

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   Algunas de estas estructuras geológicas parecen estar relacionadas con el aumento de los líquidos procedentes del interior, tal y como sugieren las observaciones de las misiones espaciales. Los datos también sugieren que los materiales rojos son sales hidratadas , principalmente de sulfato de magnesio (MgSO4). Los compuestos volátiles, como el dióxido de carbono (CO2), dióxido de azufre (SO2 ) y peróxido de hidrógeno (H2O2) también se han detectado.

   Ahora, con todas estas premisas , los investigadores de Centro de Astrobiología ( CAB, INTA -CSIC ) han desarrollado un experimento para explicar cómo evolucionan estos fluidos en su camino entre los embalses de profundidad y la superficie de la luna.

   «Al igual que el magma de la Tierra emerge a la superficie, un fenómeno similar podría ocurrir en Europa. Aunque en este caso se trataría de una criomagma acuoso que evolucionaría y saldría hacia el exterior desde el interior de la luna helada», dice Victoria Muñoz Iglesias, una de los autores de este trabajo, publicado en la revista Geochimica et Cosmochimica Acta.

   Para confirmar su hipótesis, los científicos han simulado en el laboratorio las condiciones extremas de los depósitos de líquido en la corteza terrestre, en particular la alta presión (reproducción de hasta 300 bares) y la baja temperatura baja (alrededor de -4ºC), informa SINC. Se ha observado lo que sucede a una solución acuosa con CO2 y MgSO4 de estas condiciones cuando emerge y se enfría en la superficie.

   El resultado es una variedad de procesos similares al vulcanismo de la Tierra, pero a temperaturas por debajo de cero . Se forman tres tipos de minerales en función de la evolución del fluido : hielo de agua, clatratos de dióxido de carbono y sulfatos de magnesio muy hidratados.

   Europa es uno de los mejores candidatos en el Sistema Solar para albergar vida. Asi, el presupuesto de la NASA para 2015 ya incluye fondos para el desarrollo de una misión a esta luna de Júpiter en 2022. Eso sí, la nave no llegaría a la órbita hasta 2030 para explorar la corteza y la habitabilidad real.

ep

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