Hallazgos de Curiosity. Restos de la atmósfera de Marte permanecen dinámicos

De acuerdo con evidencias obtenidas en el último mes por el rover Curiosity, se confirma que el planeta rojo perdió gran parte de su atmósfera original mediante un proceso de escape de gas de la parte superior de la atmósfera.

Marte ha perdido gran parte de su atmósfera original, pero la que queda sigue siendo muy activa, según apuntan los resultados recientes del rover Curiosity de la NASA presentados en la reunión de la Unión Europea de Geociencias, en Viena.

   De acuerdo con evidencias obtenidas en el último mes por el rover Curiosity, se confirma que el planeta rojo perdió gran parte de su atmósfera original mediante un proceso de escape de gas de la parte superior de la atmósfera.

   El instrumento de análisis de muestras de Curiosity (SAM) analizó una muestra de atmósfera la semana pasada mediante un proceso que concentra los gases seleccionados. Los resultados proporcionaron las mediciones más precisas que jamás se han hecho de los isótopos de argón en la atmósfera marciana. Los isótopos son variantes de un mismo elemento con diferentes pesos atómicos.

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   «Encontramos sin duda la firma más clara y más robusta de pérdida atmosférica en Marte», dijo Sushil Atreya, co-investigador de la Universidad de Michigan.

   SAM encontró que la atmósfera de Marte tiene aproximadamente cuatro veces más de un isótopo estable más ligero (argón-36) en comparación con uno más pesado (argón-38). Esto elimina la incertidumbre acerca de la relación anterior de mediciones en la atmósfera de Marte realizadas en 1976 por el proyecto Viking de la NASA y de pequeños volúmenes de argón extraídos de meteoritos marcianos.

   La proporción es mucho más baja que la proporción original del sistema solar, según las estimaciones de los isótopos de argón en mediciones en el Sol y Júpiter. Esto apunta a un proceso en Marte que favoreció la pérdida preferente del isótopo más ligero sobre el más pesado.

   Curiosity mide varias variables en la actual atmósfera marciana con la Estación de Monitoreo Ambiental (REMS), desarrollada por España. Mientras que la temperatura diaria del aire ha aumentado constantemente desde que las mediciones comenzaron hace ocho meses y no está fuertemente ligada a la localización del rover, la humedad ha variado significativamente en diferentes lugares a lo largo de la ruta del rover. Estas son las primeras mediciones sistemáticas de humedad en Marte.

   Los rastros de remolinos de polvo no se han visto en el interior del cráter Gale, pero los sensores REMS han detectado muchos patrones torbellino durante los primeros cien días marcianos de la misión, aunque no tantos como los detectados en el mismo período de tiempo por anteriores misiones. «Un torbellino es un evento muy rápido que ocurre en pocos segundos y debe ser verificada por una combinación de las oscilaciones de la presión, la temperatura y el viento y, en algunos casos, la disminución es la radiación ultravioleta», dijo el investigador principal de REMS Javier Gómez-Elvira, del Centro de Astrobiología de Madrid.

   El polvo distribuido por el viento ha sido examinado por la cámara de láser de observación química(ChemCam). Los impulsos iniciales de láser en cada objetivo golpearon el polvo. La energía del láser eliminó el polvo para exponer el material subyacente, pero esos pulsos iniciales también proporcionar información sobre el polvo.

   «Sabíamos que Marte es rojo por los óxidos de hierro en el polvo», dijo el investigador principal adjunto del ChemCam Sylvestre Maurice, del Instituto de Investigación en Astrofísica y Planetología en Toulouse, Francia.

   «ChemCam revela una compleja composición química del polvo que incluye hidrógeno, que podría ser en forma de grupos de hidroxilo o moléculas de agua», añadió

   El posible intercambio de moléculas de agua entre la atmósfera y el suelo es estudiado por una combinación de instrumentos del rover, incluyendo el Albedo Dinámico de Neutrones (DAN), suministrado por Rusia.

   Para el resto de abril, Curiosity llevará a cabo las actividades diarias de los comandos que se enviaron en marzo, con DAN, REMS y el Detector de Evaluación radiológica (RAD). No se enviarán nuevos comandos durante un período de cuatro semanas, mientras que Marte está pasando casi detrás del Sol, desde la perspectiva de la Tierra. Esta geometría se produce aproximadamente cada 26 meses y se llama conjunción solar de Marte.

   «Después de la conjunción, la curios se taladre en otra roca donde el vehículo es ahora, pero ese objetivo no ha sido seleccionado. El equipo científico analizará esta relación durante el período». dijo el responsable científico del proyecto Curiosity John Grotzinger, del Instituto de Tecnología de California en Pasadena.

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