Materia orgánica da forma a la espuma de mar

Los aerosoles escupidos en la atmósfera por la espuma de mar y el estallido de burbujas en la superficie del océano resultan químicamente alterados por la presencia de actividad biológica.

Su descubrimiento, publicado en el número de esta semana de la revista ‘Chem’, debería mejorar la precisión de los futuros modelos atmosféricos y climáticos.

«En pocas palabras, la mayoría de los modelos atmosféricos y climáticos suponen que las partículas de aerosol del aerosol marino están hechas de sal pura -explica Vicki Grassian, profesora de Química y Bioquímica de la UC San Diego, que encabezó el estudio, que incluyó a Científicos de la Universidad de Iowa, UC Davis y el Laboratorio Nacional del Noroeste del Pacífico, en Richland, Washington, Estados Unidos–. Nuestros resultados muestran que estas partículas son mucho más complejas en términos de lo que están hechas y que esta suposición de que son sal pura es errónea».

«La actividad biológica en el agua, que medimos por la cantidad de clorofila y las bacterias presentes -añade–, juega un papel importante en lo que son los aerosoles de la espuma marina. De hecho, son mezclas de sales, compuestos orgánicos y componentes biológicos». Los científicos explican en un documento sobre sus resultados que uno de los factores clave en el desarrollo de modelos climáticos más precisos entender mejor la composición química y la diversidad de partículas de aerosol de la espuma marina.

«Queríamos entender sus propiedades climáticas, incluyendo la ‘higroscopicidad’, la capacidad de absorber agua, aumentar su tamaño en función de la humedad relativa y formar nubes», señala Grassian, catedrática de Química Física en la Departamento de Química y Bioquímica y decana asociada en la División de Ciencias Físicas de UC San Diego. También es profesora distinguida en el Departamento de Nanoingeniería y en ‘Scripps Institution of Oceanography’.

Al aumentar la humedad y las partículas en la atmósfera que pueden reflejar la luz del sol durante las horas de luz diurna o limitar la pérdida de calor durante la noche, se cree que los aerosoles marinos y el polvo mineral tienen un efecto principal en el clima.

Para determinar la influencia de la actividad biológica en los aerosoles de la espuma marina, los científicos del Centro de Impactos de Aerosoles sobre el Clima y el Medio Ambiente de la UC San Diego, entre ellos Kimberly Prather, directora del Centro y profesor de Química y Bioquímica, emplearon una instalación única de canal de olas de la ‘Scripps Institution of Oceanography’ que les permitió analizar la composición molecular de las partículas de aerosol de la espuma marina individuales durante las diferentes etapas de una floración de fitoplancton.

Los experimentos de espectrometría de masas de alta resolución en el Laboratorio Nacional del Noroeste del Pacífico también hicieron posible que los investigadores determinaran las principales clases de moléculas orgánicas que forman las moléculas de aerosol de la espuma de mar a medida que cambiaban las condiciones biológicas durante la floración simulada del fitoplancton.

ep

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