En 2020 habrá la estación espacial privada

Dos empresas del sector aeroespacial se han unido para lanzar hábitats espaciales gigantes en órbita, con el primer despegue previsto para el año 2020.

  Dos empresas del sector aeroespacial se han unido para lanzar hábitats espaciales gigantes en órbita, con el primer despegue previsto para el año 2020.

   Bigelow Aerospace lanzará sus módulos B330 gigantes expandibles –cada uno de los cuales aportará un tercio del volumen utilizable de toda la Estación Espacial Internacional– a bordo de cohetes Atlas V de United Launch Alliance (ULA). El acuerdo marca la primera asociación comercial entre un proveedor de cohetes y otro de hábitats espaciales.

   Dos B330s deberían estar listos para mandarse al espacio en 2020, y el objetivo es poner en marcha al menos uno de los módulos ese año. El primer B330 idealmente estaría unido a la ISS, lo que requeriría la aprobación de la NASA, dijo el fundador y presidente de Bigelow Aerospace Robert Bigelow. Sin embargo, el módulo también podría funcionar por sí solo, volar libremente en el espacio, agregó.

   «Cada B330 es capaz de ser su propia estación espacial», dijo Bigelow durante una rueda de prensa este 11 de abril en el Simposio Espacio 32 en Colorado Springs, Colorado. «No necesitan otros hábitats, módulos o cosas por el estilo.»

   Este primer B330 en órbita –que se llama así porque contiene 330 metros cúbicos de volumen interior– podría albergar a turistas espaciales y dar cabida a una variedad de experimentos científicos, dijo Bigelow. De hecho, lo más probable es que estos módulos servirán para múltiples propósitos y clientes, operando sobre una base de tiempo compartido.

   «Estamos ofreciendo cantidades discretas de tiempo –una cuestión de una o dos semanas hasta tal vez 45 días– a diversos tipos de clientes, y también ciertas áreas a bordo para colocar experimentos», dijo Bigelow.

   Bigelow y el presidente y CEO de ULA, Tory Bruno, ven la alianza de sus empresas como un momento decisivo para la exploración y explotación del espacio por parte de la humanidad.

   Los primeros B330s deben ampliar las oportunidades para los investigadores, empresas y turistas espaciales en órbita baja de la Tierra, dijeron, y los módulos eventualmente podría permitir la presencia humana en y alrededor de la luna, e incluso tan lejos como Marte.

   «Estamos en el umbral de una presencia humana expandida y permanente más allá de nuestro planeta», dijo Bruno en la conferencia de prensa, informa Space.com.

   Con sede en Las Vegas, Bigelow Aerospace se especializa en la construcción de hábitats que se inician en una configuración comprimida y se amplían en gran medida una vez que alcanzan el espacio. Tales módulos extensibles ofrecen volumen mucho más útil por unidad de masa de lanzamiento que las rígidas estructuras tradicionales.

   Bigelow ya ha volado tres módulos ampliables en el espacio, los prototipos Génesis 1 y 2, que se lanzaron en 2006 y 2007, respectivamente, y el Módulo de Actividad Bigelow Expandible (BEAM), que acaba de llegar a la Estación Espacial a bordo de la cápsula de carga Dragón de SpaceX.

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