Desvelado el secreto de la resistencia de las barbas de ballena

La barba de la ballena es el aparato de alimentación con filtro dentro de la cavidad bucal de las ballenas barbadas, que consiste en una serie de placas paralelas suspendidas desde el paladar hacia ambos lados de la boca.

Un estudio ha desvelado cómo los «dientes» de las ballenas barbadas pueden resistir toda una vida de fuerzas generadas por el flujo de agua y las presas sin fracturarse. El hallazgo, publicado en la revista Advanced Materials, puede brindar pistas para desarrollar materiales de ingeniería avanzada.

La barba de la ballena es el aparato de alimentación con filtro dentro de la cavidad bucal de las ballenas barbadas, que consiste en una serie de placas paralelas suspendidas desde el paladar hacia ambos lados de la boca. La barba de ballena, hecha principalmente de material mineralizado de las queratinas, permite una alimentación eficiente en grandes cantidades de pequeño zooplancton.

La investigación, dirigida por Wang Bin de los Institutos de Tecnología Avanzada de Shenzhen de la Academia de Ciencias de China, demostró que la estructura a nanoescala de los filamentos intermedios y cristales minerales de la barba, incrustados en una matriz amorfa, aumenta su rigidez y resistencia. Además, encontraron que las laminillas tubulares a microescala controlaban la dirección de la propagación de grietas en caso de fractura.

«En la dirección longitudinal, las grietas se propagan con facilidad, lo que lleva a una deslaminación, desgaste y formación de cerdas deseables, necesarias para la acción de filtrado», dijo Marc A. Meyers, de la Universidad de California en San Diego. «En la dirección transversal, la propagación de grietas es resistida por la estructura tubular, proporcionando la resistencia requerida al flujo de agua y al impacto de la presa», dijo Meyers.

Wang dijo que era «asombroso y emocionante» estudiar este mecanismo, y los nuevos hallazgos podrían ayudar a lograr el «objetivo final» de desarrollar materiales diseñados para el medio ambiente marino, informa Xinhua, citado por la Academia de Ciencias de China.

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