Introducir un gran número de herbívoros para salvar el ‘permafrost’

  • Científicos de Oxford consideran que introducir en masa grandes herbívoros en la tundra ártica para restaurar el ecosistema y limitar el calentamiento global resulta económicamente viable.

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Se sabe que los animales que pastan como los caballos y los bisontes diseñan el paisaje a su alrededor, por ejemplo, suprimiendo el crecimiento de los árboles pisoteando o comiendo árboles jóvenes.

Cuando este proceso se aprovecha para restaurar un ecosistema a un estado anterior, se denomina reconstrucción. También se puede usar para cambiar un ecosistema a un estado diferente pero más deseable. Esto se conoce como ingeniería de ecosistemas megafaunales.

Introducir un gran número de herbívoros para salvar el ‘permafrost’

En muchas partes del mundo, los ecosistemas forestales se consideran los más importantes para restaurar debido a su capacidad para almacenar carbono.

Pero en la tundra ártica, cambiar el paisaje de la vegetación leñosa a los pastizales mejoraría la protección del permafrost rico en carbono, reduciría las emisiones de carbono asociadas con el deshielo del permafrost y aumentaría la captura de carbono en el suelo.

Este ecosistema de pastizales, llamado "estepa gigantesca", existió durante el período del Pleistoceno, pero se perdió cuando se extinguieron los grandes herbívoros como los mamuts lanudos. Los caballos y los bisontes podrían actuar como ingenieros ecológicos para transformar la tundra actual en pastizales.

Al eliminar la vegetación leñosa, mejorar el crecimiento del césped y pisotear la nieve en busca de forraje invernal, los grandes mamíferos aumentan la cantidad de energía solar entrante que rebota en el espacio, conocida como albedo.

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Los pastizales también favorecen la captura de carbono en las raíces profundas de los pastos, y permiten que las temperaturas frías del invierno penetren más profundamente en el suelo. En conjunto, estos cambios tendrían un efecto de enfriamiento neto en las tierras árticas y retrasarían el derretimiento del permafrost.

"El Ártico ya está cambiando y rápido. Adoptar un enfoque de 'no hacer nada' ahora es una decisión para permitir que ocurran cambios rápidos e irreversibles", dice en un comunicado el autor principal, el doctor Marc Macias-Fauria, jefe del Grupo de Biogeosciencias de la Facultad de Geografía y Medio Ambiente.

"Aunque la ciencia de la ingeniería ecológica del Ártico no ha sido probada en gran medida, tiene el potencial de hacer una gran diferencia y la acción en esta región debe ser considerada seriamente".

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El estudio dirigido por Oxford estima que las emisiones de carbono del descongelamiento del permafrost podrían ser de alrededor de 4.350 millones de toneladas métricas por año durante el siglo XXI. Esto es aproximadamente la mitad de las emisiones de combustibles fósiles y tres veces más que las estimaciones de las emisiones producidas por el cambio actual y proyectado del uso de la tierra.

"Tener en cuenta las estrategias de uso de la tierra destinadas a proteger el permafrost ártico tiene implicaciones similares para el cambio climático que las decisiones de uso de la tierra en otras regiones que actualmente reciben mucha más atención", explicó el profesor Yadvinder Malhi, líder del Grupo de Ecosistemas del Instituto de Cambio Ambiental.

"No estamos acostumbrados a pensar en el Ártico de esta manera".

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El Parque Pleistoceno, un proyecto de restauración de pastizales de gestión familiar que actualmente opera en el noreste de Rusia, ya ha mostrado resultados prometedores.

Pero el documento destaca que la escala de introducciones de animales debía tener un impacto significativo en la tundra ártica y, por lo tanto, el clima global plantea un desafío significativo. Como punto de partida, ahora existe la necesidad de grandes experimentos en la interfaz de la ciencia y la práctica.

El registro fósil se ha utilizado para estimar que en el Pleistoceno, 1 mamut, 5 bisontes, 7,5 caballos, 15 renos, 0,25 leones cavernarios y 1 lobo por kilómetro cuadrado deambulaban por el área, alrededor de la densidad animal del actual juego de sabana africana. Los esfuerzos de reconstrucción se centrarían inicialmente en bisontes y caballos.

Los investigadores cuestan la introducción y el monitoreo de tres áreas experimentales a gran escala que consisten en 1.000 animales cada una a 114 millones de dólares durante un período de 10 años.

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Anualmente, estas áreas podrían mantener hasta 72.000 toneladas de carbono en el suelo y generar 360.000 dólares en ingresos de carbono solo, aumentando una vez que se lleve a cabo la fase de investigación y el escalado permita prácticas más rentables.

Los rendimientos podrían ser significativamente más altos si los países del Ártico introdujeran impuestos sobre el carbono y mecanismos de fijación de precios, y el estudio constituye una oportunidad potencial para la cooperación entre el Reino Unido y Rusia en la mitigación del cambio climático.

La logística, los costos y las consideraciones sociales necesarias para reconstruir el Ártico serían una tarea monumental, pero la recompensa climática podría ser enorme, según el estudio.

La ingeniería ecológica es un ejemplo de una solución climática natural, parte del marco más amplio de "soluciones basadas en la naturaleza". El concepto de soluciones basadas en la naturaleza se refiere en general a trabajar con la naturaleza y mejorarla para ayudar a abordar los desafíos sociales, y está ganando terreno rápidamente en todo el mundo.

El documento se publica en Philosophical Transactions of the Royal Society.

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