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Explicación a una gran amnesia geológica en América del Norte

  • Un equipo de geólogos liderado por la Universidad de Colorado Boulder está investigando el que puede ser el caso más famoso de amnesia geológica de la Tierra, donde una gran parte de la historia geológica ha desaparecido en el medio.

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Los investigadores han descubierto ese fenómeno, llamado "Gran inconformidad", en sitios de todo Norteamérica, incluso en el Gran Cañón. Existen sitios de tiempo perdido, donde rocas relativamente jóvenes que datan de unos 550 millones de años se sientan justo encima de una piedra mucho más antigua, en algunos casos de más de 3.000 millones de años.

"Los investigadores lo han visto durante mucho tiempo como un límite fundamental en la historia geológica", dijo en un comunicado Rebecca Flowers, profesora asociada en el Departamento de Ciencias Geológicas.

Explicación a una gran amnesia geológica en América del Norte

Para un estudio publicado ahora en PNAS, ella y sus colegas recurrieron a una técnica conocida como "termocronología" para echar un nuevo vistazo a ese límite fundamental. Descubrieron que la Gran Inconformidad podría no ser el resultado de un evento catastrófico en el pasado del planeta, como muchos científicos pensaron. En cambio, una serie de calamidades más pequeñas pueden haber desencadenado muchas inconformidades diferentes en todo el mundo.

Los resultados podrían ayudar a los científicos a comprender mejor el florecimiento de la vida compleja que ocurrió poco después de que se estableciera el tumulto, hace unos 540 millones de años en una era llamada Explosión del Cámbrico. "Faltan muchos registros geológicos", dijo Flowers. "Pero solo porque falte no significa que esta historia sea sencilla".

Para estudiar esa historia, Flowers y sus colegas recurrieron a Pikes Peak. En un afloramiento de granito cerca de la ciudad montañosa de Manitou Springs, los geólogos pueden encontrar uno de los casos más claros de la Gran Inconformidad. Siguiendo los estratos hacia abajo se verán rocas jóvenes, de menos de 510 millones de años, y rocas "sótano" más antiguas, que datan de aproximadamente mil millones de años. Pero no hay nada en el medio.

Los geólogos saben que algo debe haber sucedido en el pasado para borrar toda esa historia, dijo Flowers. Sin embargo, lo que fue y cuándo sucedió exactamente sigue siendo un misterio. "Solo recientemente hemos tenido la capacidad de llegar lo suficientemente atrás en el tiempo para comenzar a llenar ese vacío", dijo.

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Las rocas, dijo Flowers, llevan una especie de recuerdo. Al sondear los átomos particulares que se han encerrado dentro de muestras geológicas, los científicos expertos pueden crear una historia basada en el calor de esas rocas, esencialmente, qué tan caliente o fría estuvo la muestra en varios puntos de su vida útil.

Usando ese método, los investigadores descubrieron que las rocas del sótano de Pikes Peak fueron llevadas a la superficie del planeta hace unos 700 millones de años. Para el equipo de Flowers, ese hallazgo fue clave.

Cuando toda esa roca salió a la superficie, explicó, de repente habría estado a merced del viento, la nieve y otros extremos. Y esos elementos podrían haber llevado a la erosión, mucha erosión, esencialmente limpiando la historia geológica de la región. "La Tierra es un lugar activo", dijo Flowers. "Solía ??haber muchas más rocas sentadas en la cima del Monte Everest, por ejemplo. Pero han sido erosionadas y transportadas a otros lugares por los arroyos".

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Pero, ¿qué levantó esas rocas en primer lugar? Flowers y sus colegas piensan que tiene algo que ver con Rodinia. Ese es el nombre de un supercontinente masivo que se formó en la superficie de la Tierra hace aproximadamente mil millones de años. "En los bordes de Rodinia, donde tienes continentes colisionando, verías estos cinturones de montaña como el Himalaya comienzan a formarse", dijo Flowers. "Eso podría haber causado grandes cantidades de erosión".

Los investigadores también se dieron cuenta de algo más: la Gran Inconformidad podría no haber sido tan grande en primer lugar. Cuando Rodinia se estrelló y luego se separó durante cientos de millones de años, toda esa actividad geológica puede haber causado muchos casos separados de pérdida de memoria en todo el mundo, no solo uno.

"Nos quedamos con una característica que se ve similar en todo el mundo cuando, de hecho, puede haber múltiples grandes inconformidades, en plural", dijo Flowers. "Es posible que necesitemos cambiar nuestro idioma si queremos pensar en la Gran Inconformidad como algo más complicado, que se forma en diferentes momentos en diferentes lugares y por diferentes razones".

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