El aceite de palma ‘acorrala’ a primates y ungulados

  • Sin embargo, estos bosques fundamentales para el planeta están amenazados. Una de las principales causas son las plantaciones de palma para producir aceite que irá destinado a la producción de agrocombustibles, a la industria alimentaria y a la cosmética.

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Los bosques de la región suroeste de Camerún son muy importantes porque representan una gran parte de los bosques primarios de África Occidental. Son bosques de gran biodiversidad, hábitat de vida salvaje de mamíferos como primates y ungulados.

Sin embargo, estos bosques fundamentales para el planeta están amenazados. Una de las principales causas son las plantaciones de palma para producir aceite que irá destinado a la producción de agrocombustibles, a la industria alimentaria y a la cosmética.

En los últimos meses se han publicado distintos informes que ilustran la grave amenaza que representan las plantaciones industriales del agronegocio para el hábitat de los grandes mamíferos. El gorila, el chimpancé, el elefante y otras muchas especies se encuentran en grave peligro, a pesar de que el sector industrial intenta quitar importancia al asunto.

Es un hecho frecuente que la deforestación producida para expandir plantaciones de palma africana o de caucho destruyen hábitats fundamentales para la biodiversidad, incluyendo corredores biológicos que los animales necesitan para sus desplazamientos.

En Camerún, uno de los proyectos que muchas organizaciones están tratando de detener pertenece a la empresa Herakles Farmspalm, al sur de la Región oeste del país. Este proyecto pretende convertir más de 73.000 hectáreas de bosque en plantaciones. Debido a las protestas el proyecto ha quedado reducido a 20.000 hectáreas, pero aún así el área sigue siendo un espacio de interés para la biodiversidad. A pesar del rechazo al proyecto, la empresa hizo caso omiso restando importancia al valor ecológico del área, alegando que habían realizado todos los estudios necesarios para confirmar algo así.

Sin embargo, profundizando sólo un poco, aparecían deficiencias sorprendentes en la metodología, quedando en evidencia, la necesidad urgente de un estudio independiente sobre la biodiversidad y la conservación del valor de estos bosques amenazados. Por ello, desde las Universidades de Gӧttingen en Alemania y Dschang en Camerún, apoyadas por Greenpeace y otras organizaciones, se llevó a cabo un estudio en 2013 sobre biodiversidad, las reservas de carbono y el valor de mercado de la zona del proyecto Herakles Farms (tanto la antigua propuesta de 73.000 hectáreas como la actual propuesta más reducida).

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Recientemente se han publicado los resultados. En nuestro estudio confirmamos que en la concesión donde se ubica el proyecto de la empresa Herakles se encontraron todas las especies de mamíferos amenazadas. Se vieron restos de excrementos y nidos, demostrando que es una zona que utilizan animales como corredores, concretamente mamíferos en peligro de extinción.

Entre las especies más amenazadas, se encuentran los elefantes. En los últimos diez años, su población la población ha caído en más de 60%, debido a la caza furtiva y a la pérdida de su hábitat. El elefante podría extinguirse en los próximos 10 años También encontramacos especies de primates raros o en peligro de extinción, en particular, el chimpancé Elliot y el drill (muy parecido al mandril). Este último es quizás menos conocido para el público que sus más famosos parientes simios en la región. Eso es, en parte, debido al hecho de que es uno de los mamíferos más amenazados de África. El suroeste de Camerún es el hogar de aproximadamente el 80% del hábitat restante del drill y de hecho sólo se encuentra allí y en los espacios de Nigeria y Guinea Ecuatorial. Con esta área de distribución tan reducida es vital que como gran parte de su hábitat natural se conserva como sea posible.

Otros animales que se encontraron en la zona fueron primates como el mangabeye, colobos rojos de Preuss y otras tres especies de primates del género de primates catarrinos. También se encontraron subespecies de un pequeño antílope africano característico de la región, conocido como duikers. Además de todos estos animales, se registraron 126 especies de aves. Estas cifras son indicador de un ecosistema forestal sano.

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La zona también alberga un gran número de especies de árboles de interés para la conservación. Confirmamos que el área destinada a plantación sí alberga animales en peligro de extinción.

Pero hay más motivos por lo que es necesaria una protección de esos bosques. Se realizó el estudio de la vegetación de la zona y se calcula que las reservas de carbono en la biomasa totales son muy superiores a las que se estimaron y están por encima de la media regional de África Central. Con lo que, en caso de conversión a plantaciones de aceite de palma, emitiría enormes emisiones de carbono.

Este estudio nos confirma la necesidad de protección de este área, y destaca la necesidad de hacer estudios rigurosos e independientes con un enfoque ecosistémico para evaluar el impacto ambiental que los proyectos agroindustriales puedan tener en los bosques. Si no, empresas como Herakles tendrán acceso directo a realizar proyectos en áreas que son hogar de mamíferos en peligro de extinción.

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