La sintaxis y un pequeño pájaro japonés

La comunicación humana se basa en reglas de combinación de las palabras para generar nuevos significados. Tales reglas sintácticas hace tiempo que se supone que son únicas de los seres humanos.

Un nuevo estudio, publicado en la revista Nature Communications, muestra que los carboneros comunes japoneses combinan sus llamadas utilizando reglas específicas para comunicar mensajes importantes compuestos. Estos resultados demuestran que la sintaxis no es única de los seres humanos. En su lugar, la sintaxis puede ser una adaptación general a la complejidad social y de comportamiento en los sistemas de comunicación.

El lenguaje es una de las características definitorias más importantes de los humanos. Nos permite generar innumerables expresiones de un número finito de elementos vocales y significados, y ha inspirado la evolución de otros comportamientos humanos característicos, como el arte y la tecnología. El poder del lenguaje radica en la combinación de sonidos sin sentido en palabras que a su vez se combinan en frases.

La investigación sobre los sistemas de comunicación de primates no humanos y aves sugiere que la capacidad de combinar elementos vocales ha evolucionado en varias ocasiones, pero la evolución de la sintaxis (es decir, la combinación de diferentes palabras para formar expresiones más complejas) se consideró hasta ahora única de los humanos.

Un estudio reciente realizado por investigadores de Japón, Alemania y Suecia desafía este punto de vista, lo que demuestra que el carbonero común japonés, conocida por la diversidad repertorio vocal, ha evolucionado una sintaxis. Esta pequeña especies de aves experimenta una serie de amenazas, y en respuesta a los depredadores, emiten una variedad de diferentes llamadas. Estas llamadas pueden ser utilizadas solos o en combinación con otras llamadas.

Investigando este comportamiento, Toshitaka Suzuki y sus colegas pudieron demostrar que la llamada ABC significa "busca el peligro", por ejemplo, cuando se enfrentan a un depredador, mientras que las llamadas D significan "ven aquí", por ejemplo, cuando se produce el descubrimiento de una nueva fuente de alimento, o para que la pareja acuda al nido. Los carboneros combinan estas dos llamadas en las llamadas ABC-D, como cuando se acercan y disuadden a los depredadores. Cuando estos dos llamadas se reproducen en el orden natural (ABC-D), entonces las aves se aproximación y exploran el peligro. Sin embargo, cuando el orden es revertido artificialmente (D-ABC), las aves no responden.

Este estudio demuestra que la sintaxis no es única del lenguaje humano, sino que también ha evolucionado de forma independiente en las aves. Entender por qué la sintaxis ha evolucionado en estos carboneros puede dar información sobre su evolución en los seres humanos", dice David Wheatcroft, del Departamento de Ecología y Genética de la Universidad de Uppsala y co-autor del estudio.

Los carboneros comunes japoneses utilizan diferentes llamadas para coordinar una variedad de interacciones sociales, cada uno de los cuales requiere respuestas conductuales específicas. La sintaxis proporciona reglas para combinar los elementos de un pequeño vocabulario para generar significados novedosos que pueden ser reconocidos fácilmente. Estas reglas pueden ser una adaptación a la complejidad social y de comportamiento en los sistemas de comunicación, como por ejemplo en el lenguaje humano.

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El lenguaje es una de las características definitorias más importantes de los humanos.

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