Los grandes depredadores aprovechan su atracción fatal con los pequeños

  • Los grandes depredadores juegan un papel clave pero inesperado para mantener a raya a los depredadores y ungulados más pequeños, según la teoría de la "atracción fatal".

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Científicos de la Universidad de Washington han descubierto que los depredadores más pequeños son atraídos a los sitios de exterminio de los grandes depredadores por la promesa de encontrar restos de sobras, donde los carroñeros pueden ser devorados si sus parientes más grandes regresan.

El estudio, publicado el 18 de marzo en la revista Ecology Letters, es el primero en examinar las actividades de exterminio y recolección de carnívoros en relación entre sí en docenas de paisajes de todo el mundo. Los patrones que surgieron de su análisis podrían usarse para tomar decisiones importantes de manejo sobre los grandes carnívoros en todo el mundo, dicen los autores.

Los grandes depredadores aprovechan su atracción fatal con los pequeños

"Espero que este estudio estimule a los investigadores a pensar de manera más integral acerca de estas interacciones de caza y carroñeo porque actualmente no estamos realmente entendiendo cómo funcionan las comunidades carnívoras al examinarlas por separado", dijo en un comunicado la autora principal Laura Prugh, ecóloga de vida silvestre. y profesor asociado en la Facultad de Ciencias Ambientales y Forestales de la UW.

Grandes carnívoros como pumas, lobos y osos grizzly han desaparecido de muchas regiones, permitiendo que algunos carnívoros más pequeños, como coyotes, zorros y gatos monteses, aumenten de población. La ausencia de grandes carnívoros, especialmente en la costa este, también ha activado las poblaciones de ciervos y otras presas, creando un desequilibrio en muchas áreas.

Pero en las regiones donde están presentes los principales carnívoros, como el oeste de los EE.UU., su relación con los depredadores más pequeños es compleja. Cuando matan ciervos y otras presas, a menudo dejan restos para que los depredadores más pequeños los saqueen. Pero también se sabe que los depredadores más grandes matan carnívoros más pequeños.

Teniendo en cuenta estas dinámicas, los investigadores querían probar si los grandes carnívoros sirven como un beneficio neto general para los depredadores más pequeños al proporcionar más suministro de alimentos, especialmente cuando otras presas no aparecen debido a la sequía, los incendios forestales o los inviernos particularmente duros.

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El equipo analizó más de 250 documentos anteriores, analizando a nivel mundial los patrones de caza y carroñeo para cuantificar las interacciones positivas y negativas entre los depredadores superiores y más pequeños. En general, descubrieron que los depredadores grandes generalmente suprimen a los depredadores más pequeños, a pesar de que proporcionan una cantidad significativa de alimentos en forma de presas sobrantes.

"Inicialmente pensamos que quizás los carnívoros más pequeños están eliminando las matanzas de lobos y se están beneficiando", explicó Prugh, haciendo referencia a uno de los principales depredadores, los lobos, examinado en el estudio.

"Pero luego nos dimos cuenta de que en estos sitios de carroñeo, podrían encontrarse con los lobos y morir. El carroñeo, en lugar de proporcionar un beneficio, podría estar funcionando como una trampa que atrae a los carnívoros más pequeños".

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Los investigadores desarrollaron así su teoría de la atracción fatal, que propone que a pesar de que los grandes depredadores son proveedores útiles de alimentos, sus sitios de exterminio son peligrosos para los depredadores más pequeños, que luego pueden convertirse en presas cuando el depredador superior regresa.

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